Esta es la imagen de mayor resolución que se ha tomado hasta ahora del punto más brillante del planeta enano Ceres. La fotografía muestra dos resplandecientes manchas blancas ubicadas dentro del cráter Occator, cuyo diámetro estimado es de 90 kilómetros.

La foto fue tomada por la nave espacial Dawn cuando orbitaba el cráter a 1.470 kilómetros de altura la semana pasada. Esta cercanía hizo posible obtener una calidad casi diez veces superior a la de las fotos tomadas por Dawn en su sobrevuelo a Ceres en mayo pasado.

Las sorprendentemente brillantes manchas del cráter Occator han dejado perplejos a los astrónomos, que aún no han podido descifrar exactamente qué son, de qué están compuestas o por qué están ahí. Los científicos tienen varias hipótesis. La que cobra mayor fuerza es que las manchas podrían ser el reflejo de grandes extensiones de hielo, aunque también han considerado que podría tratarse de un volcán o de depósitos de sal.

Ubicado en el cinturón de asteroides, entre Marte y Júpiter, Ceres es uno de los principales objetivos de estudio de Dawn. Esta misión de la NASA fue lanzada en septiembre de 2007 desde Cabo Cañaveral, Florida, y Ceres es su última parada. La sonda orbitará Ceres de forma permanente una vez finalizada su misión inicial, en julio de 2016.

—Andrea Small Carmona