Esta imagen muestra una colección de hongos siendo cultivada en una cápsula de Petri, pero no en un laboratorio cualquiera, sino en la Estación Espacial Internacional (EEI).

Gracias a una colaboración entre NASA y la Fundación Alfred P. Sloan, científicos y astronautas ahora estudiarán el microbioma de la EEI, un laboratorio tripulado que desde 1998 orbita la Tierra a una altura de 400 kilómetros.

Un microbioma es la colección de genes de todos los microbios presentes en un organismo vivo. Así, por ejemplo, los seres humanos somos ecosistemas andantes llenos de microbios, la mayoría de ellos benignos.

“La Estación Espacial Internacional ha recibido a más de 200 visitantes desde que fue puesta en órbita. Queremos estudiar el material genético que estas personas han traído consigo y dejado atrás, en un intento por entender mejor cómo es que los microbios pueden colonizar y reproducirse en el espacio”, dijo a Scientific American David Tomko, biólogo espacial de la NASA y uno de los participantes del proyecto.

Tomko explicó que cuando los microbios entran a un ambiente sellado fabricado por humanos —como la EEI—, comienzan a crear sus propios ecosistemas, algo que los científicos llaman ‘microbiomas de ambientes construidos’.

Para el proyecto, los astronautas abordo de la EEI se encuentran actualmente recogiendo y cultivando los microbios presentes en las superficies de la estación.

El proyecto colaborativo también tiene un componente educativo: NASA se encuentra en la búsqueda de propuestas posdoctorales de estudiantes que quieran analizar estas muestras provenientes de la Estación Espacial Internacional.

Esta área de investigación es muy importante para la NASA, porque se espera que los resultados sean útiles en la planificación y ejecución de futuros vuelos espaciales tripulados de larga distancia, tales como el proyecto de viaje a Marte. Los resultados serán compartidos a través de la plataforma de acceso libre GeneLab, un sistema que permitirá a otros investigadores someter a prueba la información obtenida.