El aumento de las temperaturas promedio ya afectó al estado de salud de la mayoría de los glaciares del planeta. También a los enormes mantos de hielo que están en Groenlandia, en el hemisferio Norte, y en la Antártida, en el hemisferio Sur. Ese retroceso de los glaciares y ese derretimiento de los mantos de hielo durante las próximas décadas tienen su impacto en la vida de las poblaciones que viven en zonas costeras porque puede aumentar el nivel del mar. La incertidumbre ahora está en cuándo ocurrirá y cuánto impactará en toda la Tierra.

Uno de los geólogos que se define como “fan” de los glaciares es el estadounidense Richard Alley, quien es el ganador de la última edición del premio Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento en la categoría de Cambio Climático. 

Alley es profesor de la Universidad Estatal de Pensilvania (EE. UU.) y fue autor principal del capítulo sobre glaciares del Cuarto Informe del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC). 

Scientific American entrevistó al experto. Este es un extracto de la conversación:

¿Es tan preocupante la situación de glaciares y los mantos de hielo?
Sí. Muchos de los glaciares en las montañas retrocederán mucho dentro de los próximos 50 años si continuamos en el camino actual, pero las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida, y muchos glaciares de montañas permanecerán más de 50 años.

¿Por qué aún no se controlan las emisiones de gases de efecto invernadero para prevenir el impacto en los hielos del planeta?
Los intereses económicos ganan. Pero tengo la esperanza en que estamos ganando la capacidad y el conocimiento para afrontar el problema. En tanto aprendamos más, inventaremos mejores modos de conseguir energía limpia, eficiente, asequible, y renovable.

¿Qué medida se debería adoptar cuanto antes?
Dejar de subsidiar a los que contaminan con emisiones de gases de efecto invernadero para proteger a los glaciares. Aquellos que han estudiado seriamente el tema acuerdan con que la medida más eficiente es quitar los subsidios y asegurar que el precio de este tipo de combustible incluya los daños que produce. Eso haría a la economía más eficiente y haría que las fuentes de energía sustentables sean más asequibles.
 
¿Cuál es la situación de los glaciares de América Latina?
La zona de los Andes del Sur tiene un área relativamente amplia de glaciares que están perdiendo masa de manera rápida: pierden 990 kilogramos de hielo por metro cuadrado por año.

 ¿Cuál es la situación de la Antártida?
En la Antártida Oriental, el manto de hielo se encuentra apoyado sobre una roca que está por encima del nivel del mar. Al ser más elevado, la temperatura es más fría. Generalmente, termina en formas de acantilados de hielo en la superficie. En cambio, el manto de hielo de la Antártida Occidental se encuentra apoyado en el lecho marino y llega hasta 2.500 metros por debajo del nivel del mar. Está delimitado por barreras de hielo. El manto Oriental se alimenta de la caída de nieve. Mientras que el Occidental recibe también nieve del Oriental. Hemos estudiado con modelos los mantos de hielo de la Antártida y la preocupación mayor inicial es la parte Occidental, porque se encuentra por debajo del nivel del mar y porque parte de su hielo descarga en el mar Amundsen, donde el calentamiento ha estado removiendo las barreras de hielo e hizo que el hielo se desplazara rápido y se hiciera más delagado.

¿Aumentará el nivel del mar?
El manto de hielo marino de la Antártida Occidental es suficiente para aumentar el nivel promedio de los océanos en 3,3 metros. Sería suficiente para causar problemas en zonas bajas de América Latina y otras costas bajas. En un trabajo reciente que hice con David Pollard y Robert DeConto, publicado por Earth and Planetary Science Letters, concluímos que las cuencas marinas de la Antártida Oriental podrían contribuir con 14 metros en el aumento del nivel del mar, aunque sería más lento que la pérdida en la Antártida Occidental.
 
¿Cuándo sería?
Desafortunamente se trata de una pregunta que está en investigación. Estamos esperanzados en que tendremos un siglo o más antes de que los cambios rápidos empiecen en la Antártida Occidental, aunque no podemos garantizarlo.
 

Richard Alley es el ganador de la última edición del premio Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento en la categoría de Cambio Climático. Foto cortesía de Richard Alley.