Algo extraño está sucediendo en el planeta enano Ceres, que con sus 950 kilómetros de ancho es el objeto más grande del Cinturón de Asteroides. Desde su llegada al vecindario de Ceres a principios de esta primavera, la nave espacial Dawn de la NASA ha vislumbrado misteriosas manchas brillantes, altamente reflectantes, que salpican su superficie. Nadie sabe todavía qué son exactamente o cómo llegaron allí.

A través de las fotografías que toma mientras realiza un viaje en espiral hacia la órbita de Ceres, Dawn ha proporcionado un zoom-in en cámara lenta del planeta enano, lo que ha permitido que la imaginación de expertos y aficionados vuele por igual, buscando discernir estructuras y patrones en las imágenes de baja resolución. En consecuencia, muchas explicaciones posibles de los puntos brillantes han surgido, algunas más plausibles que otras, y las ideas cambian con cada nueva imagen que Dawn envía a casa. Las manchas pueden ser sales depositadas por los vapores salobres de géiseres borbotones o, menos probable, penachos de agua que escupen "criovolcanes".

Ahora, algunos científicos piensan que las manchas pueden ser reflejos de hielo de agua, después de ver las imágenes más recientes de Dawn. Estas fotos tomadas desde una altitud de 13.500 kilómetros, y con una resolución de 1,3 kilómetros por píxel, capturaron una rotación completa de Ceres. Esta relativamente alta resolución permitió a los investigadores determinar que el brillo y lisura de algunos de los lugares es bastante similar a lo que se esperaría ver si se tratara de hielo.

También reveló que lo que parecía ser uno o dos grandes puntos brillantes en un cráter en realidad es un complejo de muchos puntos mucho más pequeños. "A medida que los cuadros han incrementado en resolución, el punto más brillante se rompió en dos puntos, y ahora podemos ver todo un campo de pequeñas manchas en ese cráter", dice Christopher Russell, investigador principal de la misión Dawn de la Universidad de California, en Los Ángeles. "Ahora estamos seguros de que la luz podría ser la luz del sol rebotando desde la superficie, similar a lo que cabría esperar de un reflejo de hielo en la superficie".

La presencia de hielo expuesto en Ceres sería una sorpresa, porque el hielo debería ser inestable en la superficie sin aire del planeta enano, pasando de estado sólido a gaseoso y dejándose llevar a la deriva en el espacio, en lugar de pegarse a la superficie. Ese proceso, sin embargo, puede ser exactamente lo que el Observatorio Espacial Herschel vio el año pasado cuando observó jirones tenues de vapor de agua alrededor de Ceres.

Mark Sykes, director del Instituto de Ciencias Planetarias y un co-investigador de Dawn, dice que si las manchas son de hielo de agua, el hielo probablemente no es muy puro, porque de lo contrario "Herschel habría detectado mucho más vapor de agua cerca de Ceres". Sykes especula que el mayor complejo de puntos brillantes, aún sin bautizar, pero informalmente conocido como las "grandes manchas blancas", podría ser mayormente costras salinas que quedan después de que hielo de agua rica en minerales se vaporiza.

Pero las "grandes manchas blancas" son solo una colección de puntos fuera de muchas otras que salpican la superficie del planeta enano, y cada grupo tiene muy diferentes características. Algunos están cerca de inmensas grietas que se extienden a casi una cuarta parte del camino alrededor de Ceres, y otras están conectadas a los rayos brillantes de lo que parece ser material expulsado, lo que sugiere un vínculo con antiguos o recientes impactos de cometas o asteroides.

Las manchas "están por todas partes y van desde grandes y brillantes a pequeñas y tenues", dice Mike Brown, un astrónomo y científico planetario en el Instituto de Tecnología de California, que no es parte del equipo de Dawn. "Mi mejor conjetura es que hay una capa de hielo no muy por debajo de la superficie visible y que los impactos abren agujeros que la dejan a la vista. Lo que sería más interesante que si hay una capa de líquido no demasiado lejos y golpeas a través de ella y permites la ventilación. Algunos de los lugares parecen ser justo eso, ¡pero todavía estamos en el punto donde se pueden ver como casi cualquier cosa que quieras ver !". Brown añade: "Como yo no estoy en el equipo y no tiengo necesidad de sopesar cuidadosamente mis palabras, diría que es hielo. ¿Qué otra cosa podría ser? Pero, por supuesto, lo más divertido de todo esto es que se pruebe que uno está completamente equivocado".

Eso podría suceder pronto. Dawn continúa su espiral descendente e iniciará un estudio mucho más detallado de la superficie y la geología de Ceres cuando alcance una altitud de 4.400 kilometros, el 6 de junio.

"¿Qué vamos a ver cuando la resolución aumente?" Russell se pregunta. "Estamos humillados por nuestra incapacidad para predecir lo que está pasando aquí ... Así que nos sentamos y esperamos a que los datos de mayor resolución aparezcan, y afinamos nuestros lápices para hacer cálculos sobre la tasa a la que las pistas de hielo de Ceres pueden crear vapor de agua".