Ha sido un año lleno de acontecimientos, desde sorprendentes hallazgos en el espacio y en la Tierra, hasta innovaciones tecnológicas y sus peligros, y avances en la biología. De hecho, había tantos avances y sucesos científicos y tecnológicos de interés periodístico que no pudimos simplemente limitar la lista de nuestro fin de año a solo diez , así que elegimos 11.

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10. (EMPATE) El territorio desconocido del ébola
El ébola continúa merodeando. Trabajadores de la salud que intentan detener una epidemia masiva a lo largo y ancho de Liberia, Guinea y Sierra Leona, en África occidental, siguieron aprendiendo de esta dura lección en 2015. El virus ha matado a más de 11.300 personas y ha dejado una huella indeleble en el escenario mundial. Pero los casos activos de ébola no son la única preocupación. Luego de estudiar a miles de sobrevivientes de ébola y las personas más cercanas a ellos, los médicos ahora saben que el virus permanece en el cuerpo y en los fluidos sexuales mucho más tiempo de lo que habían sospechado, y representantes de salud pública han hallado evidencia que sugiere que el virus ya ha sido transmitido sexualmente. El virus del ébola —o al menos fragmentos genéticos de este— también puede permanecer en el semen por cerca de nueve meses, algo que genera preguntas sobre cuánto tiempo necesitan los sobrevivientes abstenerse de tener sexo o continuar usando condones.

También ha habido otras sorpresas con el virus. En al menos un caso, el patógeno logró resurgir y enfermar a una enfermera en el Reino Unido aproximadamente nueve meses después de que había sido considerada libre de la enfermedad, aunque al final ella logró sobrevivir a esta complicación. Los investigadores del ébola que estudian el nunca antes visto número de sobrevivientes también están entendiendo más los matices de cómo el ébola permanece en el cuerpo mucho después de que los pacientes se han recuperado oficialmente de la enfermedad. Más de la mitad de los sobrevivientes de ébola continúan sufriendo los síntomas, que incluyen dolor en las articulaciones, dolores de cabeza y dolores musculares en los meses siguientes a la recuperación. Muchos otros se quejan de problemas visuales e insomnio. Estos síntomas, algunas veces debilitantes, pueden evitar que las personas continúen con sus vidas y retomen sus trabajos. También avivan el temor y el estima sobre los sobrevivientes de ébola.

Ha habido también algunos reveses. Aun cuando la Organización Mundial de la Salud (OMS) declaró a Liberia libre de ébola el verano pasado, nuevos casos de ébola se desarrollaron, demostrando que las victorias obtenidas sobre la enfermedad pueden cambiar rápidamente. En África occidental no hubo nuevos casos de ébola durante la semana del 13 de diciembre, de acuerdo con la OMS. Sin embargo, aún existen probabilidades de que el virus enferme a más personas.

La ralentización de la epidemia de ébola en 2015 ofreció oportunidades para estudiar cómo el brote se extendió tanto en primer lugar. En investigaciones sobre la respuesta internacional al ébola, la OMS y otros actores resultaron ampliamente criticados por haber mantenido una acción letárgica en el 2014. Pero hay buenas noticias: armado con una promisoria primera vacuna para ayudar a combatir la enfermedad y más conocimientos sobre cómo tratar a aquellos infectados con el virus, el mundo está ahora en una mejor posición para responder al ébola en los meses y años por venir.—Dina Fine Maron

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10. Nuevos hallazgos sobre cómo el sistema inmune impacta el cerebro

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10. (EMPATE) Nuevos hallazgos sobre cómo el sistema inmune impacta el cerebro
La depresión, el autismo y la enfermedad de Alzheimer son todos trastornos cerebrales dolorosamente prevalentes, pero tienen algo más en común: han sido vinculados a la inflamación en el cerebro. Esta respuesta inmune esencial que nos ayuda a combatir las infecciones a veces resulta contraproducente, cuando se prolonga, la acción puede dañar el tejido y afectar negativamente  nuestro estado de ánimo y las capacidades cognitivas. Piense en la última vez que tuvo un resfriado: ese mal humor y somnolencia puede atribuirse a este efecto.

Los científicos están empezando a entender cómo las respuestas inmunes contribuyen a los trastornos del cerebro y están empezando a probar nuevos fármacos que se dirigen a la inflamación. Los ensayos clínicos que evalúan la efectividad de los fármacos anti-inflamatorios para la depresión y la esquizofrenia ya están en marcha. Los investigadores incluso han probado una vacuna experimental que manipula el sistema inmunológico para disminuir la respuesta de miedo en roedores –una técnica que algún día podría ser utilizada para tratar y prevenir el trastorno de estrés postraumático–.

Este año, los científicos también descubrieron una línea inesperada de comunicación entre el sistema inmune y el cerebro –una red nunca antes vista de los vasos linfáticos en las meninges, las membranas que rodean el cerebro, que drena los líquidos de los tejidos y los lleva a las células inmunes–. Aunque la actividad inmune anormal había sido asociada con trastornos psiquiátricos en el pasado, los científicos creían que el sistema inmune del cerebro estaba separado del sistema inmune del  resto del cuerpo. Este nuevo hallazgo sugiere que el mal funcionamiento en estos vasos podría contribuir a una variedad de enfermedades neurológicas con un componente inmunológico, incluyendo la enfermedad de Alzheimer y el autismo.

No solo fueron las conexiones entre el cerebro y el sistema inmunológico solidificadas aún más por los estudios publicados en 2015, también las células inmunes residentes del cerebro surgieron como un actor clave tanto en el desarrollo como en la enfermedad. Aunque las microglías han sido vistas únicamente como los principales defensores del cerebro, los científicos han reconocido recientemente su papel fundamental en la eliminación de sinapsis no deseadas, las conexiones entre neuronas, durante el desarrollo temprano. Las investigaciones presentadas en la  conferencia de este año de la Sociedad de Neurociencia, en Chicago, reveló cómo una poda defectuosa por parte de la microglía podría conducir a trastornos del desarrollo como la esquizofrenia y el autismo. Los científicos también proporcionaron evidencia preliminar de que la actividad microglial tarde en la vida podría desempeñar un papel en trastornos neurodegenerativos como la enfermedad de Huntington y el bloqueo de esta actividad podría reducir la pérdida de sinapsis vista en tales enfermedades. Estas nuevas revelaciones probablemente conducirán a mejores opciones de tratamiento para una variedad de condiciones psiquiátricas y neurológicas en los próximos años.—Diana Kwon

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9. Los drones aparecen en el radar de los reguladores

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9. Los drones aparecen en el radar de los reguladores
En 2015 la Administración de Aviación Federal de Estados Unidos (FAA) decretó formalmente que los pilotos de drones –incluso aquellos que lo hacen como hobby– son aviadores y deben aceptar todos los derechos y responsabilidades que vienen con esa designación. En otras palabras, si una persona compra un avión no tripulado con un peso entre 250 gramos y 25 kilos (incluyendo cámara u otra carga útil), él o ella necesita registrar ante el gobierno ese mini-avión.

Las nuevas normas de la FAA buscan equilibrar la popularidad y la promesa de los aviones no tripulados con las preocupaciones sobre la seguridad nacional, rangos de espectro radioeléctrico, la privacidad y la seguridad. Las directrices llegaron al final de un año lleno de incidentes en el que la interferencia de drones sin licencia con aviones de pasajeros casi se triplicó en EE.UU., además de una serie de percances de alto perfil más cerca del suelo, incluidos los aterrizajes en el césped de la Casa Blanca y las colisiones de drones con personas que debían fotografiar.

Las nuevas directrices requieren registro, pero no la concesión de licencias, y se dieron a conocer antes de la entrega de regalos de Navidad que se espera que añada cientos de miles de drones a los cielos. El tráfico aéreo no tripulado adicional provendrá de las empresas y los investigadores. La empresa de ventas minoristas en línea Amazon destacó este año aún más sus planes para el uso de aviones no tripulados como vehículos de reparto y está trabajando con la NASA y otros en un sistema de gestión del tráfico aéreo. Mientras que los científicos hacen un buen uso de la tecnología para ayudar a comprender mejor el cambio climático y la vida silvestre de la Tierra.

Los drones comerciales actualmente solo pueden volar dentro del espacio aéreo de Estados Unidos con un permiso especial. De hecho, la agencia ya ha repartido miles de estas exenciones a granjas, ferrocarriles, servicios de seguridad, servicios médicos y otros. Todos los demás pueden esperar la llegada de regulaciones de aviones no tripulados comerciales formales a finales del próximo año o principios de 2017.—Larry Greenemeier

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8. Un siglo de la relatividad general, la teoría que revolucionó la Física

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8. Un siglo de la relatividad general, la teoría que revolucionó la Física
Este año se cumple el centenario de una de las más famosas y exitosas ideas científicas de todo de tiempo– la teoría general de la relatividad de Albert Einstein–. La teoría, que cambió por completo la noción tradicional de la gravedad y el espacio, reveló que la gravedad no es un tirón sobre la materia, como pensábamos, sino más bien una simple consecuencia del espacio-tiempo deformado. Esta idea revolucionaria deformó el paisaje de la física en sí, y 100 años después, los surcos de la investigación científica todavía están persiguiendo los contornos que creó.

Para celebrar el aniversario de la relatividad general Scientific American dedicó su edición de septiembre de 2015 al tema. El paquete especial incluye artículos sobre cómo Einstein puso la idea en conjunto, las equivocaciones del físico, la búsqueda por lograr el sueño de una teoría unificada de la física y mucho más de Einstein. Nuestro sitio web también publicó especiales de internet tales como un quiz sobre Einstein y la verdadera historia detrás de la ecuación E = mc2, entre otros.

Ahora es un buen momento para echar una mirada retrospectiva a grandes ideas como la relatividad general, porque la física , una vez más, se enfrenta a enormes desafíos. Los misterios de lo que constituye la invisible materia oscura abundante en todo el universo y la energía oscura desconcertante que parece estar acelerando la expansión del cosmos siguen sin resolver. Para responder a estas preguntas la ciencia puede necesitar otro gran avance de la misma escala de la relatividad general. Las pistas pueden venir del Gran Colisionador de Hadrones (LHC) fuera de Ginebra, que recientemente comenzó a chocar protones a impresionantes energías. Pistas intrigantes de una nueva partícula en el LHC, reportada en diciembre, impulsaron las esperanzas de que la máquina pueda hacer un importante descubrimiento en 2016. Los experimentos para detectar partículas de materia oscura directamente también podrían generar resultados muy pronto. .—Clara Moskowitz

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7. Volkswagen sabotea el diesel “limpio”

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7. Volkswagen sabotea el diesel “limpio”
Uno de los mayores defensores del llamado “diesel limpio” fue el protagonista de una gran derrota  para dicha tecnología en 2015. El fabricante alemán de autos Volkswagen AG admitió haber manipulado los artefactos de control en ciertos modelos de vehículos de motor de diesel para pasar la inspección de emisiones de la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA por sus siglas en inglés).

Los daños colaterales: demandas, retirada de productos del mercado y la revelación de que más de medio millón de vehículos que se suponía producían pocas emisiones y que fueron vendidos en Estados Unidos, además de 11 millones más que se vendieron en todo el mundo desde 2008, en realidad producían hasta 40 veces más emisiones que la cantidad permitida de óxido de nitrógeno (NOx).

La EPA encontró que algunos modelos de Audi, Porsche y Volkswagen activaban los dispositivos de control de emisiones para las evaluaciones, pero se revertían a emisiones más altas cuando eran conducidos normalmente. Los motores a diesel son más eficientes que los de gasolina, por lo que requieren menos combustible para entregar la misma potencia. Pero el diesel produce más NOx y partículas que los motores de gasolina. La tecnología escogida por VW para ayudar a minimizar esos contaminantes ha sido bastante mencionada y se conoce como inyección directa turbocargada (TDI, por sus siglas en inglés), la cual activa ciertos controles de emisión.

Resulta que estos controles eran muy selectivos en torno al momento en el que activarían los dispositivos auxiliares de control de emisiones (AECD) para ajustar las emisiones de los motores. En ciertos vehículos, el AECD incluía un algoritmo que usaba la posición del volante, la velocidad del vehículo, la duración operativa del motor y la presión barométrica para determinar cuando el vehículo estaba siendo evaluado. Luego marcaría emisiones más bajas a las reales para cumplir con los estándares de la EPA. En condiciones normales de manejo, sin embargo, la potencia del motor aumentaba, reduciendo así la efectividad del sistema de control de emisiones.

En muchos países, órganos reguladores están investigando las acciones de VW, y Suiza ha prohibido a la compañía vender ciertos modelos que funcionan con diesel en su territorio. Mientras tanto, VW ha prometido la ejecución de actualizaciones en los programas computarizados y otros arreglos durante el 2016, algo que la compañía dice que debería proveer lecturas precisas de emisiones sin que esto perjudique la potencia, el consumo de combustible o el desempeño del motor.

Aún así, el daño que este caso le ha generado al diesel es irreparable. Un grupo de emprendedores e inversionistas —incluyendo el presidente ejecutivo de Tesla y SpaceX, Elon Musk— enviaron recientemente una carta a la Junta de Recursos del Aire de California, argumentando que VW no debería ser obligada a reparar sus carros de diesel limpio. En su lugar, la compañía debería, entre otras cosas, comenzar a vender muchos vehículos de cero emisiones a lo largo de los próximos cinco años.—Larry Greenemeier

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6. Los avances en la ciencia de la conmoción cerebral

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6. Los avances en la ciencia de la conmoción cerebral
La película Concussion llega a los cines esta semana, coronando un año que ha sido un hervidero de noticias relacionadas con la conmoción cerebral y los avances científicos en torno al tema. Will Smith protagoniza la cinta en el papel del médico que descubrió en 2005 el daño cerebral en los exjugadores de fútbol americano, y no fue hasta este año que la NFL (National Football League) finalmente propuso un acuerdo de $1.000 millones para poner fin a una demanda presentada por los jugadores que acusan a la organización de encubrir los hallazgos científicos. Mientras tanto, los científicos han aumentado la investigación en todos los frentes: prevención, diagnóstico y tratamiento. Muchos de los nuevos hallazgos van en contra de la sabiduría popular, por ejemplo, demasiado "reposo cerebral" podría prolongar la recuperación.

En el frente de la prevención, un llamado a la prohibición del cabeceo en el fútbol juvenil ha ido ganando impulso, pero los hallazgos científicos sugieren que golpear la pelota con la cabeza no es el problema principal,  más bien es el contacto jugador a jugador que se produce cuando ambos tratan de ir por el balón y terminan golpeando una cabeza contra la otra. Los nuevos resultados también apuntan a la necesidad de limitar el número de supuestamente golpes "menores" de la cabeza que los jugadores reciben, incluso si no cumplen con los criterios para ser diagnosticados como una conmoción cerebral,  pues resulta que el daño acumulativo de una serie de pequeños golpes puede ser tan perjudicial como un solo golpe serio.

En cualquier caso, el diagnóstico de una conmoción cerebral puede ser difícil, especialmente a la orilla de una cancha. Muchos equipos de investigación están trabajando en desarrollar pruebas verbales y de memoria simples que permitan a entrenadores y padres de familia detectar rápidamente si un jugador podría haber sufrido una conmoción cerebral, para que el atleta pueda ser sacado del juego antes de sufrir golpes adicionales. Una segunda conmoción cerebral justo después de la primera puede conducir a problemas a largo plazo relacionados con la cognición y la memoria e, incluso, puede ser mortal. Una tecnología prometedora, que utiliza el hecho de que muchas personas con conmociones cerebrales tienen problemas para rastrear visualmente objetos, incrusta un rastreador ocular en unos anteojos que servirían como instrumento de diagnóstico neurológico desde la orilla de la cancha.

Por supuesto, los atletas no son los únicos que sufren conmociones cerebrales. Las lesiones en la cabeza son un problema importante para el personal militar, y cada año más de un millón de civiles sufren conmociones cerebrales en accidentes, caídas, choques automovilísticos o al practicar actividad física ocasional. Es difícil determinar cuál de estas lesiones dará lugar a problemas cognitivos a largo plazo, pero una nueva investigación muestra que un análisis de sangre puede ser un indicador prometedor. Los pacientes también pueden ayudarse a sí mismos en la recuperación usando una aplicación de teléfono inteligente que ofrece  técnicas de mindfulness y terapia cognitiva que han demostrado  que mejoran los síntomas post-conmoción cerebral. Algún día, un sencillo cóctel de fármacos existentes, específicamente un antibiótico y un antioxidante, podrían ser estándar en equipos de primeros auxilios, pues según un estudio en ratones el combo mitiga algunos de los daños causados ​​por un traumatismo craneal. Los investigadores en todos los frentes tienen la esperanza de que los avances de 2015 den lugar a un menor número de lesiones en la cabeza y mejores tratamientos para los pacientes en un futuro próximo.

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5. Especie humana recién descubierta plantea interrogantes acerca de nuestro pasado

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Credit: Peter Schmid and William Harcourt-Smith | Wits University

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5. Especie humana recién descubierta plantea interrogantes acerca de nuestro pasado
Conforme más fósiles humanos los paleoantropólogos descubren, más rara se vuelve la historia de nuestros orígenes. En septiembre, investigadores dirigidos por Lee Berger, de la Universidad de Witwatersrand en Sudáfrica, dieron a conocer 1.500 especímenes fósiles que representan a por lo menos 15 individuos de una especie humana nueva para la ciencia: Homo naledi. El hallazgo es uno de los mayores conjuntos de fósiles humanos de la historia. Sin embargo, a pesar de la gran cantidad de pruebas de esta última adición a la familia humana, H. naledi ha planteado más preguntas acerca de nuestro pasado de las que ha contestado.

Los científicos recuperaron los restos de una cámara de difícil acceso dentro de un sistema de cuevas llamado Rising Star, situado fuera de Johannesburgo. Los fósiles muestran una novedosa combinación de rasgos característicos de nuestros predecesores, los australopitecos, y aquellos asociados con nuestro género, Homo. La articulación de la cadera de H. naledi, por ejemplo, se asemeja a la del más famoso esqueleto australopiteco conocido como Lucy; el pie, por el contrario, es más parecido al del ser humano moderno. El conjunto de fósiles de H. naledi  incluye casi todos los huesos en el cuerpo –muchos más que los que han sido recuperados para la mayoría de otras especies de Homo extintas–. La escasez de material fósil comparable de otras especies y el hecho de que la edad de los fósiles H. naledi aún no se ha determinado han dejado a muchos expertos desconcertados sobre el lugar dónde se ubican estos nuevos parientes en nuestro árbol genealógico.

Aún más desconcertante es lo que los huesos pueden revelar acerca de la conducta de H. naledi. Cuando los investigadores encuentran fósiles de ancestros humanos, suelen también detectar huesos de animales en la zona. Pero no hay restos de animales acompañando los fósiles de H. naledi, más allá de un puñado de pequeños huesos de aves y roedores. Esa ausencia de animales de mediano a gran tamaño se encuentra entre la evidencia que sugiere que la cámara de la cueva era inaccesible a tales criaturas, y que H. naledi se esmeró en disponer de sus muertos allí. Tal comportamiento se pensaba que era exclusivo de los grandes cerebros humanos anatómicamente modernos (y posiblemente neandertales). Sin embargo, el cerebro del H. naledi era del tamaño de una naranja.

Los críticos han cuestionado tanto la afirmación de que los restos representan una nueva especie y la sugerencia de que los restos estaban dispuestos deliberadamente en el sitio como parte de un ritual funerario. La resolución del debate puede provenir de esfuerzos que se están llevando a cabo para fechar el sitio y analizar aún más los huesos.—Kate Wong

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4. Cambio climático récord

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4. Cambio climático récord
El cambio climático fue una de las historias más calientes del año, literalmente y políticamente hablando. A principios de diciembre, los meteorólogos habían determinado que la temperatura media global en el año 2015 ya estaba destinada a ser la más alta de la historia, por un margen significativo. El calor en curso puede haber ayudado a producir el fenómeno de El Niño más fuerte que el planeta ha experimentado. La temperatura del agua en el Pacífico central fue la más alta jamás medida en asociación con el patrón de circulación atmosférica-océano, lo que altera el clima a lo largo de América del Norte en particular, así como otras partes del mundo. Aunque fuertes condiciones de El Niño en ocasiones pueden amplificar las precipitaciones en California–muy necesaria para la sequía del estado–nuevas investigaciones mostraron que el fenómeno no mejora necesariamente la acumulación de nieve en las montañas de Sierra Nevada, que el estado utiliza para recargar sus aguas subterráneas cada primavera.

Un Océano Pacífico caliente también proporcionó la energía para el huracán más potente visto en cualquier lugar de la tierra. El 23 de octubre, mientras el huracán Patricia se acercó a la costa oeste de México, sus vientos máximos remataron 200 mph. Eso superó "súper tifón" Haiyan, que azotó Filipinas en 2013 con  vientos de 195 mph.

Estos dramáticos acontecimientos pueden haber envalentonado a representantes de 196 países para impulsar objetivos ambiciosos en materia de emisiones de carbono cuando se reunieron en París para las negociaciones climáticas de este mes. El 12 de diciembre, tras 20 reuniones previas desde 1992, las naciones en COP21 acordaron reducir las emisiones de dióxido de carbono lo suficiente para limitar el calentamiento global a "muy por debajo de los 2 grados Celsius", y establecieron un objetivo más ambicioso para tratar de mantener el aumento de la temperatura por debajo de 1,5 grados C.

Poco antes de COP21, el presidente Barack Obama el 11 de noviembre rechazó la solicitud de TransCanada para construir el oleoducto Keystone XL, que puso fin a cualquier posibilidad realista para que Canadá exporte a EE.UU. grandes volúmenes de petróleo derivado de arenas bituminosas, considerado el combustible fósil más sucio. Obama dijo que el Departamento de Estado había determinado que el oleoducto "no serviría al interés nacional de los Estados Unidos."

Unos meses antes, el 3 de agosto, el presidente lanzó el plan de energía limpia. En él se exige a los estados a cumplir los objetivos específicos, establecidos por la EPA, para reducir las emisiones de carbono de las centrales eléctricas en el interior de sus fronteras. El Congreso, de mayoría republicana, en contra de la medida, se comprometió a descarrilarla en 2016.

En los próximos meses la temperatura del agua en el Océano Pacífico cerca del ecuador se enfriará, como es habitual cada primavera, debilitando así el fenómeno climático de El Niño, por el momento. Pero para entonces la carrera presidencial estará en pleno apogeo, y el debate político sobre el clima seguirá caliente.—Mark Fischetti

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3. Gran robo de datos pone de relieve las deficiencias generalizadas de seguridad en el mundo cibernético

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3. Gran robo de datos pone de relieve las deficiencias generalizadas de seguridad en el mundo cibernético
Gran parte de lo que usted necesita saber sobre el estado de la seguridad cibernética en el año 2015 se puede extraer del robo de datos masivo de la Oficina de Administración de Personal  (OPM) de EE.UU., que la agencia reveló en junio. El robo de más de 21,5 millones de registros, que se llevó a cabo durante varios meses empezando en marzo del 2014 (o posiblemente antes), despertó las sospechas de que China había declarado la guerra cibernética. Los legisladores estadounidenses rápidamente usaron el incidente para justificar una legislación sobre ciberseguridad defectuosa, incluyendo la Ley de Intercambio de Información de Seguridad Cibernética (CISA). Investigaciones posteriores de las medidas de seguridad cibernética de OPM revelaron que este tipo de políticas y prácticas laxas, endémicas tanto en los sectores público como el privado, permitieron que el robo de datos se convirtiera en un asunto común.

La compañía de servicios de salud Anthem y el sitio web de citas Ashley Madison se unieron a OPM en la lista de los fallos de seguridad de datos más grandes del 2015. Como suele ser el caso, estas organizaciones habían sido advertidas acerca de las prácticas de seguridad pobres antes del robo de datos, pero fallaron en hacer frente a esas advertencias. Asimismo, el inspector general del OPM emitió un informe en noviembre de 2014 que detallaba las deficiencias de seguridad cibernética de la agencia. Teniendo en cuenta el costo, la complejidad y el compromiso necesarios para mejorar la seguridad cibernética en las grandes organizaciones, por no hablar de la gran cantidad de ataques lanzados en cualquier momento dado, es poco probable que la situación mejore en el 2016.

El gobierno chino negó que el ataque OPM había sido patrocinado por el estado, y más tarde anunció que había arrestado a un grupo de piratas informáticos en relación con el hackeo. Teniendo en cuenta lo difícil que es demostrar el origen de un ataque cibernético, tanto Estados Unidos y las autoridades chinas han comenzado más recientemente a llamar el incidente un crimen más que un acto de guerra. En septiembre, los presidentes de EE.UU. y  China, Barack Obama y Xi Jinping, trataron de suavizar aún más las tensiones con la promesa de cooperar en las investigaciones de ciber-crímenes y anunciando que ni EE.UU. ni el gobierno chino robarían la propiedad intelectual, secretos comerciales u otra información confidencial en línea. Los representantes de los dos países se reunieron en diciembre para comenzar a trabajar en los detalles de este pacto.

El Congreso, por su parte, citó los registros robados de OPM como una razón más para aprobar una ley como CISA que estimula a las empresas a compartir información de ciber-amenazas con el gobierno. Los defensores de CISA  insistieron en que este intercambio de datos –incluyendo datos sobre las víctimas de los ataques – ayudaría tanto al gobierno como a la industria a prepararse mejor para el próximo ataque. Los opositores desmintieron esta idea, señalando que entre otras cosas CISA no obliga a las empresas a mejorar sus defensas de seguridad cibernética y crearía nuevas vulnerabilidades si la información personal de las víctimas es entregada al gobierno, cuyos propios sistemas informáticos fueron atacados con una regularidad alarmante en todo 2015 . El presidente Obama finalmente aprobó CISA el 19 de diciembre como parte del proyecto de ley de presupuesto federal $ 1,1 billones.—Larry Greenemeier

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2. La revolución CRISPR toma impulso

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2. La revolución CRISPR toma impulso
Los investigadores cautivados por la última tecnología de edición de genes se detuvieron en 2015 para hacer frente a las cuestiones éticas.

Cuando la idea de una forma más rápida, más sencilla de editar los genes irrumpió en el panorama científico en 2012, los investigadores de todo el mundo estaban dispuestos a comprobarlo por sí mismos. En solo dos años, muchos de ellos habían abandonado sus más viejas y engorrosas técnicas y empezado a utilizar el enfoque CRISPR-Cas9, que permite editar varios genes a la vez. Desde la década de 1980, cuando un nuevo método conocido como PCR fue desarrollado para amplificar enormemente pequeñas cantidades de ADN, no se había visto una nueva tecnología apoderarse de los laboratorios de investigación tan rápidamente.

La revolución CRISPR sucedió tan rápido, sin embargo, que ciertas cuestiones éticas no comenzaron a ser ampliamente abordadas hasta este año. A principios de este mes la editora asociada de Scientific American Dina Maron asistió a una cumbre internacional celebrada en Washington, DC, para discutir si los investigadores deben tratar de editar los genes humanos utilizando el sistema CRISPR-Cas9. "Aunque la mayoría de los científicos en la reunión parecen entusiasmados con la realización de trabajos de edición de genes para curar enfermedades en los pacientes individuales", Maron escribió, "ellos siguen siendo más cautelosos en torno a hacer cambios en los ovocitos, espermatozoides o embriones que tendrían repercusiones duraderas en las generaciones futuras."

Al final de la cumbre de tres días, sin embargo, los científicos decidieron que tal edición de la línea germinal podría proceder con tal de que se limitara al laboratorio y "las células modificadas no [fueran]... utilizadas para establecer un embarazo. "

No hay duda de que habían determinado que una moratoria total sobre la investigación con embriones humanos era poco práctica. A principios de esta primavera científicos chinos informaron de que habían utilizado la tecnología de CRISPR para hacer cambios en el ADN de embriones humanos. Los investigadores trabajaron deliberadamente embriones que eran tan defectuosos genéticamente que no se podrían haber llegado a término. A pesar de que fueron capaces de hacer cambios en el gen elegido, una serie de cambios sin control también se dieron en otros genes, así, subrayando la conclusión de que la tecnología CRISPR-Cas9 aún no es lo suficientemente segura para usarse en la clínica.—Christine Gorman

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1. El año de los planetas enanos y nuevas perspectivas en torno a Marte

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Credit: NASA/JPL-Caltech/Univ. of Arizona

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1. El año de los planetas enanos y nuevas perspectivas en torno a Marte
Hubo muchas noticias sobre el espacio en 2015, entre las que se incluyen reportes sobre la desaparición cuásares, misteriosos rayos gamma provenientes del centro de la Vía Láctea y prometedoras pistas acerca de un misterioso objeto que orbita alrededor de una estrella distante que podría ser una superestructura alienígena (aunque probablemente no lo sea). Los descubrimientos más emocionantes del año, sin embargo, ocurrieron un poco más cerca de casa, donde las sondas espaciales New Horizons y Dawn encontraron sorpresas increíbles durante los primeros encuentros cercanos que se hayan tenido nunca con los planetas enanos Plutón y Ceres, respectivamente; la misión Rosetta voló en círculos alrededor de un cometa; y la creciente evidencia de que hay agua en Marte, —que no solo fluyó en el Planeta Rojo hace miles de millones de hace años, sino que fluye en su superficie en este preciso momento

Sobrevuelo a Plutón
Las primeras imágenes de la sonda New Horizons, tomadas incluso a medio millón de kilómetros de donde se llevó a cabo su sobrevuelo original el 14 de julio, demostraron que el líder del proyecto Alan Stern tenía razón cuando comenzó a presionar para llevar a cabo una nueva misión a Plutón en la década de 1990. El planeta enano —que había sido expulsado de las filas de los planetas con derechos plenos poco después de que New Horizons fuera lanzado en 2006— recopiló evidencia de la extraordinariamente activa geología de Plutón, incluidos los glaciares de nitrógeno congelado con sus propias corrientes, enormes y arrugadas crestas de agua helada y quizás también criovolcanes.
Caronte, la luna más grande de Plutón, muestra una superficie fracturada, incluyendo una grieta que tiene cuatro veces la longitud del Gran Cañón, y exhibe evidencia de tener sus propios criovolcanes. Esto está basado en imágenes y otras lecturas tomadas mientras la nave aceleraba a través del sistema Plutón-Caronte a una velocidad de aproximadamente 52.300 kilómetros por hora. Todo esto ocurrió el verano pasado, pero tomará un total de 16 meses transmitir a la Tierra los datos e imágenes de alta resolución obtenidos, lo que significa que habrá todavía un montón de sorpresas, y que una comprensión mucho más completa de la estructura e historia de Plutón aún están por venir.

Dawn orbita a Ceres
Los descubrimientos originales de Ceres y Plutón —el primero en 1801 y el segundo en 1930— resultaron ser indicadores de una nueva comprensión del sistema solar. Ceres resultaría ser tan solo el primero y más grande de cientos de miles de asteroides descubiertos, en su mayoría asentados entre Júpiter y Saturno. Plutón era, simplemente, el más fácil de ubicar de entre potencialmente millones de cuerpos helados del Cinturón de Kuiper, más allá de Neptuno.

Ahora, la misión Dawn, que llegó a Ceres en marzo pasado después de hacer en 2011 una parada provisional en el pequeño Vesta, ha confirmado otra similitud. No solo son Plutón y Ceres miembros fundadores del club de planetas enanos, instituido en el año 2006 (un descenso de categoría de Plutón, una promoción para Ceres), sino que son más parecidos en términos de composición de lo que los científicos planetarios alguna vez pensaron: el helado Plutón tiene más rocas, y el rocoso Ceres más hielo. Los cometas (considerados como los primos más pequeños de Plutón) y los asteroides no son tampoco, evidentemente, objetos del todo diferentes. En cambio, se encuentran en el extremo opuesto del espectro de composición.

Estimaciones de densidad habían insinuado anteriormente la rica composición en H2O de Ceres, pero el descubrimiento de misteriosos puntos brillantes en su superficie confirmaron estas sospechas. Las manchas en sí no están hechas de hielo, como los astrónomos pensaron en principio que podría ser, sino que parecen marcar los puntos donde el hielo o agua-nieve emergió desde abajo, dejando atrás blancos depósitos minerales ricos en amoniaco una vez que el hielo se sublimó hacia el espacio. Pero no solo eso: Dawn ha detectado bruma sobre algunos de los puntos blancos, lo que sugiere que las erupciones no son solo cosa del pasado.

Marte
Los astrónomos han sabido, desde principios de la década de 1970 y gracias a las imágenes enviadas por la primera nave espacial en orbitar Marte, el Mariner 9, que el agua fluyó alguna vez libremente a través de la superficie, un descubrimiento que ha sido confirmado una y otra vez por una legión de sondas y robots que incluyen, más recientemente, al Mars Science Laboratory, también conocido como Curiosity.

El agua antigua es tan solo una pieza del rompecabezas, aunque bastante importante, porque podría apuntar a un Marte primitivo que podría haber tenido las condiciones necesarias para albergar vida. Pero el agua que fluye hoy sobre la superficie de Marte es algo completamente distinto, y aunque la nave Mars Reconnaissance Orbiter no observó agua como tal, sí vio líneas de color oscuro que parecen formarse durante el verano en laderas empinadas y que luego desaparecen en el invierno. Las líneas se han observado antes, pero es ahora cuando el orbitador ha demostrado que contienen minerales solubles en agua, dejando claro que el hielo en o cerca de la superficie se está derritiendo, fluye hacia abajo, y luego se vuelve a congelar. Nadie está sugiriendo que existe vida de ningún tipo en el Planeta Rojo, ni que alguna vez la hubo. Pero la presencia de agua significa que tampoco pueden descartarse estas posibilidades. .—Michael Lemonick

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