A una semana desde su lanzamiento como aplicación gratuita para teléfonos inteligentes, Pokémon GO ha enviado a millones de personas en todo el mundo en yincanas digitales para cazar y recolectar personajes de dibujos animados. El juego usa el sistema de cámara y GPS de teléfonos Android o iPhone para superponer digitalmente estas criaturas animadas sobre cualquier escenario que aparezca en la pantalla del teléfono inteligente cuando su cámara escanea el entorno. Esto puede sonar a algo muy parecido a la realidad aumentada, pero un pionero en ese campo prefiere llamar a Pokémon GO y juegos similares "entretenimiento basado en la ubicación".

Casi todo lo escrito sobre Pokémon GO desde su estreno el 6 de julio posiciona el juego como un triunfo de la realidad aumentada –tecnología que superpone imágenes digitales al mundo real– en un teléfono inteligente. Tal vez sea hilar muy fino, pero Ken Perlin, profesor de informática y director fundador del Media Research Lab de la Universidad de Nueva York, hace una distinción entre simplemente dejar caer personajes digitales en una pantalla basándose en la ubicación de un jugador y la integración de esos personajes en su entorno para que parezcan más reales que virtuales. La experiencia de Perlin con realidad virtual y aumentada se remonta a décadas, y ha ganado varios premios –incluyendo un Premio de la Academia– por inventar formas de mejorar los gráficos por computadora.

Perlin no está criticando Pokémon GO, que en un corto período de tiempo ha introducido a una gran cantidad de personas a la idea fundamental de la realidad aumentada. En cambio, dice que el interés en el juego ofrece la oportunidad de observar hacia donde podría ir la realidad aumentada en un futuro próximo.

[Una transcripción editada de la entrevista a continuación.]

Si Pokémon GO no es realidad aumentada, ¿qué lo es?

El término "realidad aumentada" se ha aplicado a una serie de diferentes tecnologías durante los últimos decenios –incluyendo Google Glass– que le permiten a uno ver texto e imágenes flotando frente suyo. Asimismo, hace unos años había algunas populares aplicaciones de teléfonos inteligentes que permitían superponer imágenes sobre la realidad. Pero creo que el empuje de Microsoft con su tecnología HoloLens, así como los nuevos cascos de compañías como Meta y magic leap, [Inc.] realmente mostrarán a la gente cómo los objetos virtuales se pueden integrar en el entorno del mundo real. Hasta el punto en que los usuarios, por ejemplo, verán que hay un objeto virtual sobre una mesa y el objeto seguirá estando en el mismo lugar con respecto a la posición del usuario cuando él o ella se mueva. Estas nuevas tecnologías están realmente aumentando las expectativas para la realidad aumentada y mixta más allá de sostener su teléfono para ver una criatura en la esquina de la calle. Los juegos como Pokémon GO son divertidos, pero en realidad son más entretenimiento basado en la ubicación que realidad aumentada.

¿En qué otras maneras son distintas las nuevas tecnologías de realidad aumentada de lo que ofrece Pokémon GO?

Hay una diferencia fundamental entre estampar una etiqueta frente a algo simplemente porque estoy allí, y realmente alterar nuestra percepción de la realidad. Si usted o yo estamos dando un paseo y vemos una criatura a través de un dispositivo portátil sobre nuestros ojos –en lugar de verlo a través de la pantalla del teléfono a la distancia del brazo– entonces esa criatura forma parte de nuestra percepción compartida de la realidad. Hay una diferencia fundamental entre que nuestro cerebro integre objetos en la realidad y que simplemente se le diga que algo forma parte de la realidad.

¿Qué es la realidad mixta?

En este momento se está debatiendo sobre lo que se debe llamar la realidad aumentada y lo que se debe llamar la realidad mixta. Una de las razones por las que se hace tan complicado es que parte de ello es puramente marketing comercial. Microsoft realmente está tratando de impulsar el hecho de que su dispositivo HoloLens es muy preciso en donde superpone objetos virtuales sobre lo que una persona ve a través del casco. Como resultado Microsoft airea el término "realidad aumentada" burlonamente para decir: "eso es lo que hizo Google Glass". En cambio, Microsoft está ligando HoloLens con el término "realidad mixta". En realidad, realidad mixta podría salir ganando porque el término está menos cargado. Es también el que Jaron Lanier usó a mediados de la década de 1980 para describir una realidad virtual que se combina con lo que se ve en el mundo real. Yo he comenzado a usar realidad mixta, ya que confunde menos a la gente.

¿Qué impacto tendrá el fenómeno de Pokémon GO en el futuro de la realidad aumentada –o mixta–?

La popularidad de Pokémon GO es muy importante porque [el desarrollador de juegos Niantic, Inc.] está utilizando una marca comercial muy importante que la gente conoce y ama para hacer la realidad aumentada –aunque yo prefiero llamarlo entretenimiento basado en la localización– accesible a cualquier persona con un teléfono inteligente. Hemos visto esto antes: hay una innovación tecnológica y los pioneros se emocionan, pero no es hasta que algunas grandes marcas se implican que la tecnología llama la atención de cientos de millones de personas. Por ejemplo, hemos tenido la ilusión conocida como el fantasma de Pepper desde 1800. Pero no fue hasta que utilizaron ese mismo truco para poner a Tupac Shakur en el escenario [en el Festival de Música y Artes de Coachella en 2012] y comenzaron a fingir que era un holograma que tanta gente tomó conciencia del fantasma de Pepper. Ingress –el masivo juego en línea multi-jugador basado en la ubicación que Niantic lanzó en 2013–, tiene solo una fracción del número de jugadores que Pokémon GO acumuló en pocos días. Pokémon GO utiliza esencialmente la misma plataforma que Ingress, sin embargo, se ha convertido en un fenómeno enorme.