PASADENA, California-Aparte del Sol, ningún cuerpo celeste ha influido en la vida en la Tierra tanto como Júpiter. La forma del sistema solar  se debe en gran medida a su culpa. En la juventud de nuestro sistema solar, la migración sin trabas del gigante de gas hacia nuestra estrella y fuera de ella echó a un lado  mundos menores: una poda que, tan brutal como fue,  abrió espacio para nuestro planeta. Puede que Júpiter haya sembrado la Tierra primitiva con materiales helados, mientras que más tarde nos protegió de colisiones de cometas devastadores. Aún así, Júpiter sigue siendo un enigma. ¿Se formó lentamente, al igual que los otros planetas, o nació en un solo silbido de la gravedad, como una pequeña estrella? Si se ha movido por ahí, ¿dónde se formó originalmente?

Pronto lo podremos descubrir. La nave espacial Juno, acercándose hacia su encuentro con Júpiter, cruzó la órbita del más externo de sus grandes satélites, Calisto, ayer a las 11 a. m., hora del Pacífico. Si todo va según lo previsto este lunes por la noche, Juno se convertirá en la segunda nave espacial en orbitar Júpiter, después de la misión Galileo que llegó en 1995. Galileo voló por todo el sistema de Júpiter, vislumbrando muchos de sus satélites de cerca antes de que su misión terminara en 2003. Juno en cambio se concentrará en el propio planeta, examinándolo sistemáticamente a través de hasta 37 órbitas que la llevarán dentro de 5.000 kilómetros de nubes. Y, a diferencia de Galileo, que utilizó una fuente de energía nuclear, la electricidad de Juno proviene del sol –una primicia para  una nave espacial que opera en el sistema solar exterior–.

Juno está diseñada para cartografiar el campo gravitatorio del planeta, revelando así su estratificación interna –y en particular si  tiene un núcleo rocoso, lo que sería evidencia de una acumulación planetaria lenta–. Las mediciones de la composición del planeta podrían ayudar a identificar su lugar de nacimiento. La pequeña sonda que Galileo dejó caer en la atmósfera en 1995 encontró que Júpiter está anormalmente enriquecido de ciertos elementos pesados ​​tales como nitrógeno y argón, como si se hubiera formado más lejos del Sol, donde esos gases eran abundantes. Pero un elemento pesado –oxígeno enlazado con vapor de agua dentro de la dinámica atmósfera de Júpiter–resultó ser escaso. O bien la sonda por desgracia se dejó caer en un lugar seco en las nubes de Júpiter, o los teóricos no entienden cómo el planeta llegó a poseer sus elementos pesados. Las observaciones de telescopios desde la Tierra han hecho poco para resolver estos misterios, porque las nubes del planeta se interponen en el camino. De cerca, el radiómetro de microondas de Juno hará una comprobación de las concentraciones de agua hasta una profundidad de unos 500 kilómetros, muy por debajo de las nubes.

Luego está el campo magnético de Júpiter, que en su origen es unas 20.000 veces más fuerte que el de la Tierra (aunque se debilita con la distancia y, en las cimas de las nubes, es solo alrededor de 20 veces más intenso que el campo de la superficie de la Tierra). El campo poderoso se impone sobre el del Sol sobre una gran distancia, de hecho, Juno entró en su dominio el 25 de junio, cuando la nave estaba todavía a ocho millones de kilómetros de distancia. Pero, ¿qué lo genera? Es de suponer que tiene algo que ver con el hecho de que Júpiter no es realmente un gigante "de gas", sino más bien un gigante de metal: la presión interior se convierte en un líquido de hidrógeno metálico. El magnetómetro de Juno medirá el campo y por lo tanto la profundidad a su fuente. Hacia el final de la misión, bien podremos llegar a saber más sobre el campo magnético de Júpiter que lo que sabemos sobre el de la Tierra.

La ignición del cohete de Juno este lunes es solo el primer paso en un proceso de ingreso en órbita de meses de duración. El motor principal está programado para disparar a las 8:18 p.m., hora del Pacífico, durante 35 minutos para reducir la velocidad de unos 58 kilómetros por segundo de Juno en aproximadamente un uno por ciento, lo suficiente como para caer en el abrazo gravitacional del planeta. Se entrará en una órbita inicial de 54 días, que se extiende desde 4.500 kilómetros por encima de las nubes a 8,1 millones de kilómetros. Durante la maniobra, los instrumentos científicos se apagarán, por si acaso fueran a interferir, y el plato principal de la nave se apuntará lejos de la Tierra, por lo que las únicas transmisiones que vamos a recibir son simples señales sonoras mediante la antena de seguridad. La nave espacial reanudará la recopilación de datos, el 6 de julio.

Después de dos de esas órbitas, el motor arrancará de nuevo el 19 de octubre durante 22 minutos, cambiando la nave espacial a una órbita de 14 días que sale a 3,3 millones de kilómetros. La misión científica principal puede entonces dar inicio. Inusualmente para un orbitador planetario, Juno pasará por encima de los polos de Júpiter. Viajará desde el norte, hará un zoom por el ecuador a una altura de 4.000 a 8.000 kilómetros donde tomará datos durante dos horas, y luego se dirigirá de regreso hacia  afuera por encima del polo sur. Propulsores ajustarán cada órbita para escanear longitudinalmente todo el planeta. Las primeras cuatro órbitas serán espaciadas a 90 grados entre sí para obtener un mapa grueso de la totalidad del globo, y las órbitas posteriores completarán los datos.

Estas tácticas de entrar y salir se supone que mantendrán a la nave espacial a salvo  de la cinta interior de radiación, que se envuelve alrededor del ecuador en una forma de rosquilla. "Hay una rosquilla alrededor de Júpiter, y estamos volando a través del agujero de la rosquilla", explica Bill Kurth, de la Universidad de Iowa, que dirige el equipo del instrumento WAVES- magnetosfera. Como protección adicional, los componentes electrónicos están protegidos detrás de una concha de titanio de un centímetro de espesor.

Por todas estas precauciones, la radiación sigue siendo el factor limitante de la misión de $ 1.100 millones y, de hecho, la razón de que una misión como esta no se había intentado antes. "Este es el entorno más duro del sistema solar", dice Matt Bille, un historiador del espacio en Booz Allen Hamilton. Si los instrumentos no están completamente fritos para febrero del 2018, cuando está programado el final de la misión principal, el equipo espera seguir adelante y bajar gradualmente al punto de máxima aproximación. Con el tiempo, la nave espacial, como Galileo en 2003, se quemará en la atmósfera para eliminar la posibilidad de que lleve contaminación de la Tierra a una de las lunas heladas potencialmente habitables del gigante de gas, si llegara a chocar contra ellas.