Cuando la ONG Médicos Sin Fronteras calificó  en septiembre la escasez mundial de antídotos para las mordeduras de serpiente como una crisis de salud pública, el bioquímico brasileño Paulo Lee Ho no se sorprendió. Ha pasado su carrera en el Instituto Butantan de Sao Paulo, buscando mejores formas para crear antídotos para tratar las mordeduras de la serpiente coral.

Los métodos convencionales dependen del veneno natural de la serpiente coral, que es difícil de encontrar: las serpientes producen solo pequeñas cantidades con cada mordedura y son difíciles de criar en cautivierio. Así que Ho y otros recurrieron a la proteómica y la biología sintética con la esperanza de mejorar la calidad y disponibilidad del antídoto. "Necesitamos una nueva manera de satisfacer la demanda de antídoto del Ministerio de Salud", dice.

Estos esfuerzos están dando sus frutos. El mes pasado, Ho y sus colegas informaron que habían diseñado piezas cortas de ADN que, cuando se inyectaron en ratones, activaron anticuerpos contra el veneno de la serpiente coral. Entonces, los científicos impulsaron la respuesta inmune de los animales inyectándoles pequeñas piezas sintéticas de anticuerpos de veneno sintetizados en bacterias Escherichia coli.

En otro estudio también publicado el mes pasado, otro grupo de investigadores en Brasil utilizó fragmentos de anticuerpos sintéticos para neutralizar los efectos de las picaduras de la víbora Bothrops jararacussu.

Tal progreso es alentador, dada la severa carga médica causada por mordeduras de serpientes en el mundo en desarrollo, dice Robert Harrison, jefe de la Unidad de Investigación de Venom Alistair Reid en la Escuela de Medicina Tropical de Liverpool, Reino Unido. Cada año, alrededor de 90.000 personas mueren tras ser mordidas por serpientes venenosas.

Sin embargo, los antídotos todavía se hacen usando un método que no ha cambiado durante más de un siglo. Se inyectan pequeñas cantidades de proteínas purificadas extraídas del veneno de serpiente a animales grandes, típicamente caballos, lo que desencadena la producción de anticuerpos. A continuación se da el plasma que contiene estos anticuerpos a las víctimas de mordedura de serpiente.

Pero este tratamiento que salva vidas tiene limitaciones importantes. Cada antídoto es eficaz contra una sola especie o, a lo sumo, un grupo pequeño. Y los medicamentos deben estar refrigerados, un problema importante en países tropicales sin electricidad fiable. "Cuando se piensa en ello, es increíble que estos antídotos funcionan en absoluto", dice Leslie Boyer, directora del Instituto de Veneno, Inmunoquímica, Farmacología y de Respuesta a Emergencias de la Universidad de Arizona en Tucson.

Prueba y error

El número de compañías farmacéuticas que fabrican antídotos está disminuyendo, ya que los medicamentos no son muy rentables. En 2010, por ejemplo, el gigante farmacéutico Sanofi de París, finalizó la producción del antídoto Fav-África, diseñado para tratar las mordeduras de diez de las serpientes más venenosas de África.

Ho espera que su enfoque ayude a llenar este vacío. En lugar de depender del veneno de serpientes de coral ordeñadas en vivo, comenzó con pequeños trozos de ADN de serpiente coral que codifican las toxinas del veneno. Él y sus colegas inyectaron estas piezas de ADN en ratones para preparar su sistema inmunológico; un mes más tarde, les dieron a los animales una dosis de refuerzo que contenía anticuerpos sintéticos para el veneno.

Solo el 60% de los ratones inyectados con una dosis letal de veneno de serpiente coral sobrevivieron después de recibir el tratamiento experimental de Ho, en comparación con casi el 100% para los antídotos existentes. Pero Ho no se desanima. "Este resultado muestra que hay otras maneras de obtener anticuerpos neutralizantes", dice. "Tal vez para obtener mejores resultados, tenemos que intentarlo de nuevo pero usando más anticuerpos. Simplemente no lo sabemos todavía".

El segundo equipo de Brasil, dirigido por la bióloga molecular Carla Fernandes del Instituto de investigación biomédica la Fundación Oswaldo Cruz (Fiocruz) en Porto Velho, probó una técnica diferente, utilizando un banco de compilación de fagos para hacer versiones sintéticas de los anticuerpos que las llamas producían cuando eran inyectadas con veneno de serpiente B. jararacussu. Dando estos anticuerpos a víctimas de mordedura de serpiente se eliminaría la necesidad de utilizar plasma animal. También podría reducir el daño muscular y la muerte de tejido en el lugar de la mordedura, en comparación con los antídotos tradicionales, debido a que los anticuerpos sintéticos son más pequeños y capaces de penetrar en el tejido.

La ruta de acceso a nuevos antídotos no es recta, pero los investigadores creen que moverse con rapidez es la clave. "Ha habido avances significativos, rápidos en este campo, pero tienen que ser más veloces. Hay demasiadas personas muriendo a causa de lo que esencialmente es una enfermedad prevenible", dice Harrison.

Para Boyer, sin embargo, la escasez de antídotos no se debe a falta de ciencia. "Cuesta 14 dólares hacer un frasco de antídoto que cuesta $ 14.000 en Estados Unidos", dice. "No lo va a conseguir más barato que eso. Las piezas caras no son la ciencia –es que todos quieran una parte de las ganancias lo que eleva  el precio y lo pone fuera de alcance–".

Este artículo se reproduce con permiso y se publicó primero el 15 de abril de 2016.