El año fue testigo de muchos acontecimientos que tendrán gran alcance e implicaciones, tanto en la vida práctica como en el conocimiento humano. Inicie la cuenta regresiva a continuación.

 
  La noticias del 2014 Siguiente »

10. Pensamiento simbólico existió en otras especies humanas


oldest engraving
Crédito: Wim Lustenhouwer, VU University Amsterdam

10.

Pensamiento simbólico existió en otras especies humanas

¿Qué distingue al Homo sapiens de otros miembros de la familia humana? ¿Hay una característica que le permitió su extraordinario éxito como especie? Una creencia popular sostiene que nuestra habilidad para tener pensamiento simbólico, que es la base del lenguaje, fue clave. Pero creciente evidencia indica que los neandertales también tuvieron este talento, mientras que nuevos hallazgos sugieren que un antepasado más primitivo, el Homo erectus, en Asia, también gozó de esa habilidad.

Investigadores  descubrieron en Trinil, un sitio en una isla de Java donde se han hallado fósiles de Homo erectus, una concha grabada con un patrón geométrico que data de hace entre 540.000 y 430.000 años. El hallazgo es al menos 300.000 años más viejo que los grabados más antiguos conocidos hasta ahora, que provienen de Sudáfrica.

El análisis del grabado, realizado sobre una concha de mejillón de agua dulce, sugiere que su fabricante utilizó un diente de tiburón u otro objeto duro y puntiagudo para crear el diseño en zigzag. “El grabado probablemente fue hecho en una concha fresca que todavía conservaba su color marrón [piel], lo que habría producido un llamativo patrón de líneas blancas sobre un oscuro ‘lienzo’”, dice Josephine C. A. Joordens, de la Universidad de Leiden, en los Países Bajos, y sus colegas en su informe, publicado en línea el 3 de diciembre en la revista Nature. (Scientific American es parte de Nature Publishing Group.)

El hallazgo sugiere que muchos más artículos como este están esperando ser descubiertos y se plantea la pregunta de cuán atrás en el linaje humano pudo haberse manifestado por primera vez este comportamiento.  –Kate Wong

 
« Previo

Introducción

La noticias del 2014 Siguiente »

9. Los ataques cibernéticos sentencian el fin de la banda magnética en las tarjetas de crédito


credit card hack
ImageSource

9.

Los ataques cibernéticos sentencian el fin de la banda magnética en las tarjetas de crédito

The Home Depot se convirtió este año en la víctima de una de las violaciones de datos más grandes de la historia. En septiembre, ladrones robaron cerca de 56 millones de registros de los sistemas de procesamiento de tarjetas de crédito de la compañía, superando los 40 millones de registros que le habían sido robados a Target en diciembre de 2013, pero por debajo del robo en 2007 de 90 millones de registros de TJX Cos., el más grande en la historia.

Aunque el robo cibernético ocurre con alarmante regularidad, la vulneración del sistema de The Home Depot  destaca por su gran tamaño y su potencial impacto, algo que podría llevar a las tarjetas de crédito de banda magnética al basurero de tecnologías obsoletas.

Esto se debe a que ahora existen sistemas de pago móviles para reemplazar eficazmente las tarjetas de crédito y débito convencionales. Por ejemplo, en octubre se dio el debut de Apple Pay, un sistema que permite realizar compras con sus iPhones, sin revelar la información de pago del cliente a la tienda. Google, por su parte,  ha ofrecido una billetera electrónica similar durante años y algunos minoristas, incluyendo Walmart y Best Buy, dicen que están igualmente trabajando en una aplicación de pago con teléfonos inteligentes, llamada CurrentC.

Los robos cibernéticos a The Home Depot, Target y TJX representan una falla sistémica de las empresas en su labor de proteger la información privada de sus clientes. De hecho, The Home Depot fue probablemente víctima del mismo grupo de hackers que atacó los sistemas de punto de venta de Target, Michaels, Neiman Marcus y la cadena de restaurantes PF Chang’s.

Los clientes podrían confiar en que estas empresas mejoren su ciberseguridad u optar por explorar nuevas tecnologías para protegerse. –Larry Greenemeier

 
« Previo

10. Pensamiento simbólico existió en otras especies humanas

La noticias del 2014 Siguiente »

8. El primer cromosoma sintético de levadura [Vídeo]


first chromosome of yeast made
Crédito: Svisio/Getty Images/iStockphoto

8.

El primer cromosoma sintético de levadura [Vídeo]

¿Qué se necesita para construir el primer cromosoma de la vida celular compleja desde cero? Cientos de estudiantes universitarios. En marzo,  estudiantes del curso ‘Construya su genoma’, de la Universidad de Johns Hopkins, anunciaron que habían logrado recrear el cromosoma número 3 de la levadura, responsable de controlar la reproducción sexual.

Los estudiantes sintetizaron las bases ­– las moléculas A, C, T y G– en orden y luego las insertaron en la levadura en trozos. El propio sistema de reparación del ADN de la levadura tejió el ADN con el genoma existente; con el tiempo el cromosoma natural fue reemplazado por el hecho por el hombre. La esperanza es que tal manipulación dé lugar a pruebas de genes específicos y una mejor comprensión del ADN "basura", la división celular y la evolución misma. Esta es la primera vez en la historia que un cromosoma ha sido sintetizado por humanos y adoptado por la levadura, que es uno de los organismos modelo de la biotecnología.

 

Quizás algún día humanos logren fabricar los 16 cromosomas de la levadura, al menos ese es el objetivo del proyecto Synthetic Yeast 2.0. Para eso falta elaborar unos 12 millones de pares ADN, así que jóvenes, es mejor que se pongan a trabajar.  –David Biello

 
« Previo

9. Los ataques cibernéticos sentencian el fin de la banda magnética en las tarjetas de crédito

La noticias del 2014 Siguiente »

7. Mala manipulación de gérmenes mortales en laboratorios de Estados Unidos


botched handling of deadly germs
PhotoDisc/ Getty Images

7.

Mala manipulación de gérmenes mortales en laboratorios de Estados Unidos

Una serie de accidentes de seguridad en los laboratorios federales en 2014 desató  audiencias en el Congreso y nuevos llamados de los legisladores para una mejor supervisión en las instalaciones de investigación de alta contención.

En junio, un laboratorio del Centro de Control y Prevención de Enfermedades (CDC) preparó muestras de ántrax para ser enviadas, pero no logró inactivar adecuadamente la bacteria. Al mes siguiente, investigadores del US Food and Drug Administration descubrieron seis viales de la viruela, hace años olvidados, escondidos en una habitación fría de baja seguridad de los Institutos Nacionales de la Salud, en Bethesda, Maryland. Mientras que en marzo,  investigadores del Departamento de Agricultura de Estados Unidos recibieron un envío del virus de la gripe animal de un respetado laboratorio de la CDC, pero más tarde se descubrió que las muestras habían sido inadvertidamente contaminadas con el virus de la gripe H5N1.

Tal descuido, junto a eventos anteriores, reveló un patrón preocupante de errores. Tom Frieden,  director de la CDC, calificó la serie de incidentes  como una "llamada de atención" que plantea "preguntas serias y preocupantes." Nadie resultó herido como consecuencia de los fallos con los agentes mortales, pero sí provocaron una congelación temporal de los envíos dentro y fuera de laboratorios de alta seguridad y una revisión exhaustiva de los procedimientos de bioseguridad. Los dos laboratorios de la gripe y de ántrax de la CDC involucrados con las muestras erróneas o contaminadas también fueron cerrados.

En los meses que siguieron a estos errores reportados, la CDC instaló cámaras y tabletas electrónicas en espacios de bioseguridad de alto nivel como parte de su esfuerzo para evitar futuros malos manejos de agentes infecciosos. –Dina Fine Maron

 
« Previo

8. El primer cromosoma sintético de levadura [Vídeo]

La noticias del 2014 Siguiente »

6. Catástrofes empañan los vuelos espaciales comerciales


rocket going into orbit
Explosión del cohete Antares. Crédito: NASA

6.

Catástrofes empañan los vuelos espaciales comerciales

Dos accidentes desastrosos este año, que se produjeron con solo unos días de diferencia, dieron un duro golpe a la floreciente “nueva industria espacial”, un colectivo de empresas privadas, a menudo respaldadas por los multimillonarios excéntricos, que están compitiendo para que el acceso al espacio sea más económico y cotidiano.

El 28 de octubre, un cohete Antares no tripulado, operado por Orbital Sciences Corp., explotó poco después de su lanzamiento, muy probablemente debido a problemas con sus motores principales, de fabricación rusa, que, aunque reformados, son de medio siglo de antigüedad. El lanzamiento del cohete era parte de un contrato de $ 1.900 millones de la NASA para transportar carga a la Estación Espacial Internacional. Nadie resultó herido, pero la cotización de Orbital Sciences en la bolsa de valores se hundió y la NASA se quedó mirando avergonzada cuando, solo horas después del accidente, un cohete ruso Soyuz puso en marcha, sin problemas, otra misión de reabastecimiento a la estación espacial.

Solo tres días después, un vuelo suborbital de prueba de la nave espacial SpaceShipTwo, de Virgin Galactic, terminó en tragedia cuando el vehículo se estrelló en el desierto de Mojave, matando a un piloto e hiriendo gravemente a otro. Análisis posteriores sugirieron que SpaceShipTwo se desintegró en el aire debido a tensiones aerodinámicas, después de que dos estabilizadores en la parte trasera del vehículo de alguna manera cambiaran a una posición "emplumada",  de alta fricción, cuando el motor todavía estaba disparando. Por lo general, los estabilizadores del SpaceShipTwo solo debieran ser desplegados cuando la nave ha pasado el vértice de un vuelo suborbital y se prepara para volver a entrar en la atmósfera.

El próximo lanzamiento de Antares de Orbital Sciences a la Estación Espacial Internacional está previsto para el 2016 y contará con un motor principal más nuevo, que aún no ha sido presentado. Los planes futuros de Virgin Galactic son algo más turbios. Cientos de personas adineradas habían acordado pagar $250.000 cada una para dar paseos suborbitales en SpaceShipTwo, pero algunos "turistas espaciales" asustados están pidiendo reembolsos. La compañía, que ya llevaba mucho retraso en sus planes antes de la destrucción de su nave espacial, no puede aspirar a recuperar sus pérdidas hasta que los vuelos comerciales sean regulares y continuos, una perspectiva que ahora parece estar muy lejos. Por estas y otras razones,  las empresas de la “nueva industria espacial” van a tener que soportar las fuerzas del mercado, que a veces pueden ser más duras de tolerar que las de la física de cohetes.  –Lee Billings

 
« Previo

7. Mala manipulación de gérmenes mortales en laboratorios de Estados Unidos

La noticias del 2014 Siguiente »

5. California golpeada por la peor sequía del último milenio


Folsom Lake, California
La laguna Folsom de California, cerca de Sacramento, arriba en el 2011, abajo en 2014. Crédito: CA Dept. of Water Resources

5.

California golpeada por la peor sequía del último milenio

La poca lluvia y las altas temperaturas se han combinado para convertir la actual sequía de California en la peor de los últimos 1.200 años. La escasez de agua actual destaca en la historia de este normalmente árido territorio, ya que las temperaturas han sido mayores, si se compara con sequías pasadas, aunque un número de eventos anteriores han sido en realidad más secos que el actual, de acuerdo a los resultados de una investigación que se publicará próximamente en la revista Geophysical Research Letters.

Mientras tanto, en el mundo la temperatura media de este año probablemente será la más alta de la historia, haciendo del 2014 el trigésimo octavo año consecutivo con una lectura “anormalmente alta”, según un informe de la Organización Meteorológica Mundial, lanzado en diciembre durante las negociaciones sobre el clima de las Naciones Unidas, en Lima, Perú.

A pesar de esta evaluación, un reciente estudio patrocinado por la   National Oceanic and Atmospheric Administration, señala a patrones oceánicos  atmosféricos naturales como los "principales impulsores" detrás de los problemas de agua en California, al no hallar "pruebas concluyentes" que vinculen el cambio climático causado por el hombre a esta sequía.

Independientemente de la causa, las sequías también afectaron partes de Texas, Oklahoma, Kansas, Colorado y Nuevo México. Ninguna fue tan severa como la de California, que ya se extiende en su tercer año y recibió poco alivio durante su supuesta temporada de lluvias de este año. A finales de abril el estado entero estaba experimentando al menos algún tipo de sequía, una catástrofe que le costará a la economía de California $2.200 millones en cultivos y empleos perdidos, entre otros daños, informó Reuters en agosto. Ese mes, las fuertes lluvias en realidad exacerbaron mortales deslizamientos e inundaciones repentinas cerca de Los Ángeles, sin hacer mella en el déficit de agua del estado.

En noviembre los votantes del estado aprobaron la Proposition 1— también conocida como la Ley de mejoramiento de la calidad del agua, su suministro e infraestructura–   autorizando $ 7.100 millones en bonos para mejorar el sistema de agua de California y ayudar a proporcionar algo de alivio en forma de nuevas instalaciones de almacenamiento, conservación y reciclaje de agua, proyectos de desalinización y otras estrategias para responder a la sequía. –Larry Greenemeier

 
« Previo

6. Catástrofes empañan los vuelos espaciales comerciales

La noticias del 2014 Siguiente »

4. Ondas gravitacionales del Big Bang—o no


BICEP2
Un atardecer en el Polo Sur, donde se encuentra el telescopio BICEP2. Crédito: Steffen Richter, Harvard University

4.

Ondas gravitacionales del Big Bang—o no

Si el universo se infló de manera exponencial justo después de que nació, como predice la teoría llamada "inflación", podría haber creado ondulaciones del espacio-tiempo llamadas ondas gravitacionales. Cuando científicos anunciaron en marzo que habían encontrado evidencia de la existencia de esas ondas, el informe fue aclamado como "uno de los mayores descubrimientos en la historia de la ciencia", ya que parecía proporcionar la primera prueba directa de la inflación.

Pero luego llegó la duda. ¿Habían realmente descartado otras explicaciones más mundanas para sus datos los investigadores que trabajan en el experimento BICEP2, cerca del Polo Sur? La discusión siguió y se publicaron docenas de artículos analizando los resultados de BICEP2 y sus posibles implicaciones. Las últimas mediciones sugieren ahora que los datos de BICEP2 podrían resultar ser simplemente polvo viejo o realmente ser evidencia de ondas gravitacionales.

BICEP2 miró la radiación de fondo de microondas, la luz más vieja del universo, que impregna el cielo en todas direcciones. En esta luz, los científicos vieron un tipo especial de polarización, un patrón de encrespamiento en la orientación de las ondas de luz, que dedujeron que era causado por la expansión y contracción del espacio y el tiempo ocasionado por las ondas gravitacionales. Sin embargo, los datos publicados en septiembre por el satélite europeo Planck sugieren que lo observado por BICEP2 podría ser producto de polvo galáctico más grueso de lo esperado en la región de la Vía Láctea que el experimento en el Polo Sur observó.

Esos hallazgos desinflaron el entusiasmo de muchos físicos, pero están lejos de ser una prueba concluyente contra las ondas gravitacionales. De cualquier forma, este asunto no solo es ejemplo del proceso de prueba y error que está en el corazón del método científico, sino también la forma en que el universo sigue encontrando nuevas maneras de lanzar acertijos a los que tratan de entenderlo. –Clara Moskowitz

 
« Previo

5. California golpeada por la peor sequía del último milenio

La noticias del 2014 Siguiente »

3. EE.UU. y China logran un acuerdo climático histórico


President Obama in Beijing
La visita del presidente Obama a China dio lugar a un acuerdo histórico sobre el clima. Crédito: Official White House Photo por Chuck Kennedy

3.

EE.UU. y China logran un acuerdo climático histórico

Este fue un gran año para la acción en torno al cambio climático. El Panel Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático concluyó en su quinta revisión del estado de la ciencia del clima el hallazgo de que, sí, los seres humanos siguen siendo los culpables y que el problema está empeorando. La Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos dio a conocer un plan para frenar la contaminación de dióxido de carbono de las centrales eléctricas. El secretario general de la ONU celebró una cumbre internacional sobre el calentamiento global que involucró a más de 100 jefes de estado, entre ellos el presidente de Estados Unidos, Barack Obama. Además, más de 100.000 personas marcharon por las calles de la ciudad de Nueva York para exigir que los líderes mundiales tomaran acciones sobre el cambio climático. Incluso la NASA hizo lo suyo, al conseguir poner a funcionar el Observatorio Orbital de carbono, en su segundo intento.

Pero nada fue más grande que el acuerdo histórico entre los dos contaminadores   más grandes del mundo: Estados Unidos y China. China se comprometió a detener el crecimiento de su contaminación por gases de efecto invernadero en torno a 2030, así como a asegurar que el 20 por ciento de su energía provenga de fuentes no contaminantes, como las represas,  plantas nucleares, solares o eólicas para el mismo año. EE.UU. se comprometió a reducir su contaminación por gases de efecto invernadero al menos en un 26 por ciento por debajo de los niveles de 2005 para el año 2025.

A esto hay que añadir el esfuerzo de los 28 países de la Unión Europea que se comprometieron a reducir la contaminación de CO2 un 40 por ciento por debajo de los niveles de 1990 para el año 2030 y que las naciones responsables de más de la mitad del problema de la contaminación que contribuye al calentamiento global ahora se han comprometido a limitar sus emisiones. Eso significa que, como señaló el Climate Action Tracker, el mundo está en camino de un "aumento de la temperatura visiblemente menor que lo estimado previamente." Ahora que la era de acción para evitar el cambio climático catastrófico se inició,  en  este 2014,  hacer más y más rápido es lo que importa. –David Biello

 
« Previo

4. Ondas gravitacionales del Big Bang—o no

La noticias del 2014 Siguiente »

2. Primer aterrizaje en un cometa


Philae
La superficie del cometa, el sitio de aterrizaje de Philae. ESA / Rosetta / DLR / MPS for OSIRIS Team MPS / UPD / LAM / IAA / SSO / INTA / UPM / DASP / IDA /

2.

Primer aterrizaje en un cometa

Para la ciencia espacial, el 2014 fue el año del cometa, el cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko, para ser exactos: un trozo de hielo polvoriento que pasa la mayor parte de su tiempo a la deriva entre Marte y Júpiter. Al igual que todos los cometas, este es un remanente de la época de infancia de nuestro sistema solar, lleno de secretos que podrían ayudar a los científicos a resolver persistentes misterios sobre cómo se formaron los planetas que giran en torno al Sol.

Tras un viaje de más de una década,  la nave espacial Rosetta, de la Agencia Espacial Europea, alcanzó el cometa e ingresó en su órbita, donde permanecerá por un año para estudiar el cuerpo helado mientras se acerca al Sol. Sin embargo, el momento más emocionante de la misión de Rosetta vino con el despliegue de Philae, una sonda robótica del tamaño de una lavadora cuyo objetivo era realizar el primer aterrizaje suave de la humanidad en un cometa y realizar meses de operaciones en su superficie. A mediados de noviembre, el mundo observaba embelesado como Philae descendió, sin motores, desde su nave nodriza hasta el cometa, una tarea que duró siete horas. 

Poco después del aterrizaje se hizo evidente que Philae estaba en problemas. Los cohetes de estabilización y arpones para anclar la sonda al cometa no funcionaron, lo que llevó a Philae a rebotar,  debido a la débil fuerza de gravedad del cometa, como si hubiese aterrizado en un trampolín. Finalmente llegó a un sitio de descanso, fuera de la zona de aterrizaje elegida e inclinado en un ángulo, en la sombra, donde sus baterías que funcionan con energía solar no pueden recargarse por completo. Aunque los científicos de la misión trabajaron para salvar a la sonda, menos de tres días después de aterrizar, las baterías de Philae se agotaron y el robot se quedó en silencio, pero antes de ello logró entregar datos sin precedentes e imágenes que aún se están analizando.

Los científicos podrían intentar despertar Philae, en agosto de 2015, cuando la cercanía del cometa al Sol pueda traer más luz solar sobre los paneles del pequeño robot. Mientras tanto, Rosetta aún orbita el cometa, su misión sigue en curso. A finales de diciembre, sus análisis hechos del hielo del cometa encontraron que la relación de isótopos de hidrógeno en él no coinciden con la de los océanos de la Tierra, sugiriendo que el agua de nuestro planeta, en su mayoría, no llegó de cometas ricos en agua. A pesar de las aflicciones de Philae, la primera misión de la civilización humana en orbitar y aterrizar en un cometa fue un éxito meteórico. –Lee Billings

 
« Previo

3. EE.UU. y China logran un acuerdo climático histórico

La noticias del 2014 Siguiente »

1. El brote de ébola


a health worker in Liberia
Un trabajador de la salud es desinfectado después de visitar un paciente con ébola, en Liberia. Crédito: USAID

1.

El brote de ébola

El ébola se catapultó en la conciencia pública de este año con una epidemia en África occidental que empequeñece todos los brotes de ébola anteriores combinados. El virus ha devastado comunidades en Sierra Leona, Liberia y Guinea y tuvo repercusiones en todo el mundo. El estallido hizo su debut en marzo en Guinea y para mediados de diciembre el virus había infectado a más de 17.000 personas y había matado a 6.000. El ébola ha dejado una marca indeleble en la economía, los sistemas de salud y los gobiernos de los países más afectados mientras que ha llevado a las comunidades a cambiar sus rituales, incluyendo el lavado de los muertos, el darse mano y saludarse de beso, todo para aplacar la propagación.

En algunas ocasiones, viajeros procedentes de África occidental llevaron el virus a otros países. Thomas Duncan, por ejemplo, se convirtió en la primera persona en morir de ébola en EE.UU. después de haberse infectado en su país, Liberia. Mas los trabajadores de la salud y aquellos que atienden a pacientes enfermos de ébola han llevado la peor parte de la enfermedad, entre ellos dos enfermeras estadounidenses que se infectaron mientras cuidaba a Duncan. A nivel mundial, más de 620 trabajadores de la salud han contraído el ébola, aproximadamente la mitad de los cuales han muerto. Los pocos casos de ébola en EE.UU. han encendido el debate público sobre cuarentenas obligatorias para el retorno de los trabajadores humanitarios.

El virus se transmite a través del contacto directo con la sangre, las heces o fluidos corporales de los pacientes sintomático; la enfermedad es especialmente contagiosa durante agonía final de sus víctimas o directamente después de la muerte, cuando la carga viral es alta. La enfermedad no se transmite a través del aire, como la gripe.

La eliminación de la amenaza global de ébola depende de lograr erradicarla en el oeste de África, utilizando los métodos de respuesta de atención médica que ya han sido probados. En los últimos meses EE.UU. ha  invertido millones de dólares en la respuesta. Los pacientes deben ser identificados y aislados, mientras que todas las personas que puedan haber estado en contacto directo con ellos deben ser monitoreados, en busca de la aparición de los síntomas.

Aunque los investigadores han aprendido mucho acerca de ébola en este año, aún no existe una vacuna probada o tratamiento para el virus que no sea la rehidratación y la gestión clínica cuidadosa de los síntomas. Varias terapias y vacunas potenciales se encuentran actualmente en ensayos clínicos. –Dina Fine Maron

 
« Previo

2. Primer aterrizaje en un cometa

La noticias del 2014