Un terremoto de magnitud 7,8 golpeó a solo 80 kilómetros al noroeste de Katmandú el 25 de abril, dejando edificios en ruinas y devastando gran parte de la ciudad. El suelo se movió mucho más allá de las fronteras de Nepal, sintiéndose en el Tíbet y en el norte de la India, y convirtiéndose en uno de los peores desastres naturales de los Himalayas en años. Se teme que miles de personas han muerto. Aquí, Nature da un vistazo a las circunstancias geológicas y sociales que se combinaron para hacer que el sismo Nepal fuera tan mortal.
 
¿Por qué ocurrió el sismo?
El suelo se rompió a lo largo de una de las mayores zonas de colisión geológica del planeta, donde la placa tectónica sobre la que se encuentra India choca contra y se desliza debajo de la placa tectónica de Asia Central, a razón de 4 a 5 centímetros por año. Este choque es el que eleva a los Himalayas a su gran altura y convierte a la región en una de las zonas sísmicas más peligrosas del mundo. A lo largo de la cordillera los Himalayas se acumula estrés geológico que se libera periódicamente en los terremotos.
 
El sismo del 25 de abril fue relativamente superficial, a solo 15 kilómetros de profundidad, según el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS). Los datos preliminares sugieren que la falla del Himalaya rompió un trozo de corteza de unos 150 a 200 kilómetros de largo, dice Susan Hough, sismóloga en las oficinas del USGS en Pasadena, California, que ha trabajado en Nepal.
 
¿Los científicos esperaban un sismo de esta magnitud?
En gran medida, sí. Los sismólogos, incluyendo Roger Bilham, de la Universidad de Colorado, en Boulder, y Jean-Philippe Avouac, del Instituto de Tecnología de California, en Pasadena, han advertido desde hace tiempo que las tensiones de la corteza se están acumulando en Nepal. "Esto no es un terremoto que resulta extraño", dice Hough.
 
Aun así, el terremoto del 25 de abril fue un poco más pequeño y más al este de lo que algunos esperaban. Ocurrió cerca del sitio de un terremoto de magnitud 8.1 en 1934, que mató a más de 10.000 personas y hundió edificios en el norte de la India más de un metro.
 
¿Cuán grave es el daño?
Se derrumbaron templos de piedra en Katmandú, incluyendo la torre icónica Dharahara. Otros edificios se cayeron hacia los lados o colapsaron. Las evaluaciones de los daños están en marcha, pero Hough dice que a ella relativamente le alienta ver edificios de pie en el fondo de las fotografías de los templos derrumbados.
 
Funcionarios en Nepal estiman que al menos 1.400 personas han muerto [Nota del editor: AP reporta que la cantidad de muertos ha ascendido a más de 4.000 (27/4/15)], y ese número es probable que aumente en los próximos días. En el Monte Everest, el terremoto provocó una avalancha que arrasó el campamento base. Al menos 10 [18, según los últimos datos] personas se cree que han muerto en la montaña.
 
¿Por qué no estaban las personas más preparadas?
Nepal tiene un pequeño pero experimentado grupo de profesionales expertos en terremotos y una red nacional de estaciones de monitoreo sísmico. Varias organizaciones que se centran en la reducción de riesgos han estado trabajando activamente en Katmandú en los últimos años. El 12 de abril, dos de ellas, la Sociedad Nacional de Tecnología Sísmica-Nepal, en Sainbu, y GeoHazards Internacional de Menlo Park, California, actualizaron su escenario de terremoto para el valle de Katmandú. Ese proyecto de largo plazo proyectó cómo sería el desastre de un sismo similar al de 1934 y expuso lo que debe hacerse en las secuelas del evento.
 
En Katmandú, los edificios antiguos están construidos a partir de mampostería no reforzada, que no puede soportar el tremor de un terremoto tan cercano. La zona también cada vez es más urbana, y muchos edificios nuevos se han construido muy juntos, en barrios densos y sin refuerzos estructurales.
 
"No es un problema de ignorancia, es un problema de falta de recursos", dice Hough. "La gente está construyendo casas para vivir con los recursos que tienen. No pueden permitirse varillas de refuerzo e ingeniería".
 
¿Qué sucederá ahora?
Asumiendo que este terremoto fue el más grande que ocurrirá, Nepal puede esperar más de 30 réplicas de magnitud superior a 5 durante el próximo mes. Uno de magnitud 6,6 ya ocurrió.
 
Este artículo se reproduce con permiso y fue publicado por primera vez el 25 de abril de 2015.