De Sen (encuentre el artículo original aquí)

Plutón está cada vez más en foco, después de que científicos e ingenieros reanudaron operaciones la semana pasada tras una anomalía que brevemente puso al New Horizons en modo seguro.

Esta fotografía fue captada por el Long-Range Reconnaissance Imager (LORRI)  de la sonda espacial, a un distancia de ocho millones de kilómetros –aproximadamente 20 veces la distancia de la Tierra a la Luna–. Tome en cuenta que, en este rango, Plutón se ve como una veinteava parte del tamaño en que se ve la Luna llena desde la Tierra. Moviéndose a una velocidad de más de 8 millas por segundo, el New Horizons ha acortado la distancia con el planeta enano hasta llegar a solo 12.500 kilómetros de la superficie de Plutón, el próximo 14 de julio a las 11:50 UTC.

Esta también es la primera imagen que envía de regreso a la Tierra desde que la sonda fue revivida desde su modo seguro. Una característica oscura, apodada “la ballena”, puede verse en la parte inferior izquierda de Plutón, junto con una planicie brillante con forma de corazón que ya ha captivado a millones de personas.

Es como si Plutón nos diese la bienvenida. Esta observación es particularmente importante ya que Plutón y su mayor luna Caronte están unidos gravitacionalmente, y gira sobre su propio eje una vez cada 6,4 días terrestres. Esto significa que ahora estamos viendo a grandes rasgos al hemisferio de Plutón que New Horizons verá en su acercamiento más próximo.

El mapa más reciente de Plutón, combinando imágenes de la cámara LORRI de New Horizons. Note que estamos viendo el hemisferio norte de Plutón hasta una latitud de 15 grados al sur. Crédito: NASA/JHUAPL/SWRI

“La próxima vez que veamos esta parte de Plutón, en el aproximamiento más cercano, una porción de esta región será visible a una resolución 500 veces mejor de lo que la vemos hoy”, dijo Jeff Moore, líder del Equipo de Geología y Geofísica del Centro de Investigación Ames de la NASA, en un comunicado de prensa.

¿Qué son esos parches brillantes y oscuros? ¿Qué le da esa tonalidad anaranjada a Plutón? ¿Es activo, con géiseres de hielo y volcanes criogénicos? También estamos viendo cierta correlación con las características que ahora se ven a través de New Horizons y las imágenes que capturó el Hubble en la última década.

Y aún queda más por venir. Es extraño pensar que, después de tener que escoger de la misma docena de fotos raras y borrosas y algunas impresiones artísticas, las nuevas y mejoradas fotos de Plutón se publican ahora a diario.

¡No se pierda este suceso histórico durante esta semana!

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