Las imágenes de la nave espacial New Horizons de la NASA sugieren que Plutón tiene un casquete polar hecho de algún tipo de hielo.

Las imágenes, tomadas durante las últimas semanas y dadas a conocer el 29 de abril muestran a Plutón con su luna más grande, Caronte. La superficie de la planeta enano está moteada de luz y manchas oscuras, cada una mide cientos de kilómetros de diámetro. Pero su polo permanece brillante, sin importar la rotación de Plutón, lo que sugiere que una capa helada, altamente reflectante, podría existir allí. "Es muy sospechoso", dice Alan Stern, investigador principal de la misión, que tiene su sede en Southwest Research Institute, en Boulder, Colorado.

"Es raro ver marcas superficiales tan fuertes en cualquier planeta del Sistema Solar a esta baja resolución", añade. "Aún es un misterio si estas regiones brillantes y oscuras son causadas por la geología o topografía o la composición".

Previamente, el Telescopio Espacial Hubble ya había detectado manchas claras y oscuras en Plutón. New Horizons, que actualmente está a unos 90 millones de kilómetros de Plutón, ahora está obteniendo imágenes de mayor resolución que las que el Hubble hizo, pero no es tan sensible ante objetos poco brillantes.   Sin embargo,  técnicas de procesamiento de imagen han permitido a los científicos de la misión   desentrañar detalles de la superficie del planeta enano alrededor de un mes antes de lo esperado, dice el científico del proyecto Hal Weaver, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad de Johns Hopkins en Laurel, Maryland.

Medidas futuras del espectrómetro de  masas a bordo del New Horizons revelarán de qué está hecho el polo brillante de Plutón. Se cree que la superficie del planeta enano contiene una serie de hielos, incluyendo nitrógeno congelado, monóxido de carbono y metano. Algunos de ellos probablemente se han evaporado desde la superficie para formar una delgada atmósfera.

La misión New Horizons está poniendo sus imágenes en bruto en línea a solo 48 horas del momento en que llegan en la Tierra. Esto está en marcado contraste con la práctica del equipo de Rosetta de la Agencia Espacial Europea, que está publicando solo algunas imágenes del cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko.

Este artículo se reproduce con permiso y fue publicado por primera vez el 29 de abril de 2015.