China y Estados Unidos anunciaron hoy, 12 de noviembre, sus planes para reducir sustancialmente sus emisiones de gases de efecto invernadero, en lo que podría significar un avance histórico en los esfuerzos internacionales para limitar el cambio climático.

En su intervención en la cumbre de la Cooperación Económica Asia-Pacífico en Pekín, el presidente estadounidense Barack Obama se comprometió a reducir las emisiones totales de gases de efecto invernadero de los Estados Unidos entre un 26% y un 28% por debajo de los niveles de 2005 para el año 2025. Al mismo tiempo, el presidente de China, Xi Jinping, dijo que China va a poner fin al crecimiento de sus emisiones a más tardar en 2030, el primer compromiso de China, el mayor contaminador del mundo, de poner un techo a sus crecientes emisiones de gases de efecto invernadero.

"Nos pusimos de acuerdo para asegurar que las negociaciones internacionales sobre el cambio climático alcancen un acuerdo, como está previsto, en la conferencia de París en 2015", dijo Xi en una conferencia de prensa en Pekín.

Obama dijo que el acuerdo marca un hito importante en la relación entre Estados Unidos y China. "Al hacer este anuncio hoy, en conjunto, esperamos animar a todas las grandes economías a ser ambiciosas –todos los países, desarrollados y en desarrollo– y superar algunas de las viejas divisiones para que podamos concluir un sólido acuerdo climático global el próximo año", dijo .
 
¿Cuán sorprendente es el momento en que se da este anuncio?
 Viene inesperadamente temprano.  Las partes de la Convención Marco de Naciones Unidas sobre el Cambio Climático se encontrarán en marzo de 2015, la fecha límite para presentar sus planes de reducción de gases de efecto invernadero para un acuerdo climático global que entraría en vigor en 2020. 

Los detalles de ese acuerdo –un sucesor del Protocolo de Kioto de 1997– han de estar finalizados en diciembre de 2015, en las conversaciones climáticas de la ONU en París. La mayoría de los analistas políticos habrían esperado que China y los Estados Unidos revelaran sus objetivos más cerca de la fecha límite de marzo de 2015.
 
¿Cuán ambiciosos son los planes?
Para lograr su objetivo, los Estados Unidos deberá duplicar el ritmo de sus recortes de emisiones. Estados Unidos se había comprometido a una disminución de 1.2% anual durante el período 2005-2020; ahora se ha comprometido a nuevos recortes de 2.3 a 2.8% por año entre 2020-2025. "Esta es una meta ambiciosa, pero es una meta alcanzable", dijo Obama.
 
El compromiso de China de detener su crecimiento de las emisiones para el año 2030 es una expresión de buena voluntad políticamente significativa. Pero el plan es un tanto ambiguo: China no ha establecido un nivel en el que sus emisiones  tocarán techo, ni ha dicho si las emisiones se estabilizará a partir de 2030 o en realidad declinará ­– y si es así, a qué tasa–.
 
¿Cómo los planean Estados Unidos y China lograr estos objetivos de recorte de emisiones?
En los Estados Unidos,  las propuestas de Obama de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero de las centrales eléctricas existentes y la promulgación de nuevas normas para vehículos más eficientes y el uso eficiente de la energía ayudará al país a cumplir su compromiso climático. La captura y almacenamiento de carbono, siempre que sea técnicamente viable, también podría jugar un papel, pero la tecnología está todavía en desarrollo.
 
China tiene como objetivo para el año 2030 implementar un adicional de 800 a 1.000 gigavatios de capacidad de generación de electricidad a partir de fuentes renovables, incluida la energía nuclear, la eólica y la solar. Esto es más que todas las plantas eléctricas de carbón que existen en China hoy en día, y cerca de la capacidad total actual de generación eléctrica de los Estados Unidos.
 
¿Serán capaces de llevarlo a cabo?
Algunos expertos dudan de que Estados Unidos pueda cumplir sus ambiciones. Es poco probable que el Congreso, que estará bajo el control republicano en 2015, apruebe cualquier nueva legislación en los próximos años para reducir las emisiones estadounidenses de gases de efecto invernadero.
 
Obama puede eludir esto hasta cierto punto, al actuar a través de una orden ejecutiva para promulgar los cambios en la política climática de Estados Unidos. Él eligió este camino para proponer las nuevas normas para las emisiones de gases de efecto invernadero de las centrales eléctricas existentes, por ejemplo. Pero tal acción puede ser, y a menudo es, impugnada en los tribunales.

Por último, aún es desconocido si el próximo presidente de los Estados Unidos va a optar por continuar las políticas favorables al medio ambiente de Obama, quien terminará su segundo y último período en el cargo en enero 2017.
 
Los planes menos ambiciosos de China podrían ser mucho más fácil de lograr, sobre todo debido a su estructura política, lo que permite una toma de decisiones de arriba hacia abajo más centralizada.

¿Cómo se comparan estos objetivos climáticos con los de la Unión Europea?
No es tan desfavorable como podría parecer. Los líderes de la UE acordaron el mes pasado un conjunto de políticas de clima y energía que requieren tomar los 28 estados miembros del bloque para reducir sus emisiones colectivas por lo menos el 40% para el año 2030, en relación con los niveles de 1990. Pero el objetivo es menos ambicioso de lo que parece. La mayor parte de los recortes ya se han alcanzado, en parte gracias a la fuerte desaceleración económica en la década de 1990 en los antiguos países comunistas.

Bruselas ha dejado abierta la posibilidad de adoptar metas más ambiciosas en el caso de que China y los Estados Unidos dieran un paso adelante con políticas climáticas ambiciosas de su parte.
 
¿Eso podría suceder ahora?
Es casi certero que el anuncio de los Estados Unidos y China provocará un debate en cuanto a si la Unión Europea debe responder con objetivos climáticos más ambiciosos. Pero las posibilidades de que Bruselas en realidad lo haga  parecen ser pocas: los estados miembros de la UE que se oponen a una regulación más estricta –como Polonia, que depende en gran medida del carbón– tienen derecho al veto.
 
¿Qué pasa con los demás emisores grandes?
Los gobiernos ya no pueden apuntar a China y los Estados Unidos para justificar su propia inacción. La presión política aumentará para que grandes contaminadores adopten normas de reducción de emisiones nacionales y contribuyan de manera significativa a un futuro acuerdo internacional.
 
Entre las economías emergentes, México está empujando más vigorosamente hacia la reducción de las emisiones. Pero la atención se centrará en la India, que ha sido hasta ahora reacia a participar en el debate político sobre el clima. Cómo Rusia podría posicionarse en medio de crecientes tensiones Este-Oeste es todavía una pregunta abierta.
 
¿Qué opinan los expertos?
"Teniendo en cuenta que el anuncio incluye una nueva y ambiciosa meta cuantitativa para la reducción de emisiones de los Estados Unidos, además de un compromiso por primera vez de que las emisiones de China tocarán techo en un año específico, este acuerdo es potencialmente uno de los avances más importantes en las negociaciones internacionales sobre el clima en más de una década", dice Robert Stavins, que lidera el proyecto de Acuerdos climáticos de la Universidad de Harvard en Cambridge, Massachusetts. "Para China y los Estados Unidos anunciar conjuntamente metas cuantitativas significa que la probabilidad de éxito en París es mucho mayor".

"Al anunciar que detendrá el crecimiento de sus emisiones de CO2 para el año 2030 o antes, China está girando el volante de ese enorme buque que es la política internacional sobre el clima", dice Hans Joachim Schellnhuber, director del Instituto de Potsdam para la Investigación del Impacto Climático en Alemania". Pero para que sus emisiones hagan pico en un nivel aceptablemente bajo, China necesitará con urgencia para reducir el uso de carbón para la generación de electricidad. Esto podría tener un efecto dominó en otras economías basadas en electricidad a partir del carbón, como Australia y Alemania".

Este artículo se reproduce con permiso y fue publicado por primera vez el 12 de noviembre de 2014.