Un fármaco experimental de Biogen Idec Inc se convirtió en la primera terapia para el alzhéimer que logra disminuir significativamente el deterioro cognitivo y reducir la placa que se cree que destruye el cerebro de los pacientes con formas leves y moderadas de la enfermedad, según un pequeño estudio.

La investigación reaviva la esperanza de un tratamiento posible para una enfermedad neurodegenerativa hasta ahora incurable.

El alzhéimer afecta a 15 millones de personas en todo el mundo, una cifra que se espera que crezca a 75 millones para el 2030 si no se encuentran tratamientos efectivos, lo que generará costos de miles de millones de dólares anuales.

Si bien cualquier tratamiento eficaz probablemente se convertirá en uno de los medicamentos más lucrativos del mundo, el fármaco de Biogen aún debe enfrentar años de pruebas y no llegaría al mercado mucho antes de 2020, incluso si funciona bien, dijeron analistas.

Con todo, Biogen ingresa así en un campo lleno de experiencias fallidas, como las de medicamentos de los fabricantes Pfizer Inc y Eli Lilly and Co.

Lilly y Roche Holding AG están realizando sendos ensayos sobre fármacos que funcionan de la misma manera que el de Biogen, bloqueando la proteína beta amiloide, responsable de formar placas tóxicas en el cerebro que se supone que son la causa subyacente de esta enfermedad neurodegenerativa.

Es la primera vez que un medicamento experimental plantea una reducción estadísticamente significativa de la placa amiloide, además de desacelerar el deterioro clínico en pacientes con enfermedad leve, dijo Alfred Sandrock, jefe médico de Biogen.

"Es un efecto terapéutico mayor del que habíamos esperado", añadió Sandrock.

El ensayo del fármaco de Biogen, denominado aducanumab, evaluó a 166 personas divididas en cinco grupos, cuatro de los cuales recibieron una dosis diferente de la medicación mientras que el quinto fue tratado con un placebo.

El tratamiento de Biogen generó reducciones en la proteína amiloide cerebral, según datos preliminares presentados en un encuentro médico en Niza, Francia, el viernes.

La disminución de la placa fue más pronunciada a medida que aumentaba la dosis del fármaco y con el transcurso del tiempo.

Biogen comenzará a reclutar pacientes más adelante este año para un ensayo amplio de Fase III, cuyos resultados podrían ser usados para buscar aprobación de su medicamento.