Ayer, tras lanzar una carga útil al espacio desde Cabo Cañaveral, Florida, un cohete Falcon 9 de la empresa privada SpaceX casi ingresa a los libros de historia cuando la primera etapa de su cohete logró aterrizar verticalmente sobre su objetivo, dibujado en una barcaza robótica, ubicada en el Océano Atlántico.

El hito no se completó porque el cohete golpeó el centro de la diana con demasiada fuerza, según explicó el CEO de SpaceX, Elon Musk, en su cuenta de Twitter, poco después del lanzamiento: "Ascenso exitoso. Dragón va camino a la Estación Espacial. El cohete aterrizó en el barco autónomo, pero muy duro para sobrevivir"

 


 

 
La compañía había puesto sus esperanzas en un aterrizaje vertical más suave para que la primera etapa del Falcon 9 podría ser reutilizada, una estrategia que Musk ha dicho que podría reducir los costes de lanzamiento "hasta en un factor de cien." A pesar de que estos aterrizajes han sido desde hace tiempo elemento básico de la ciencia ficción, hasta la fecha ningún cohete ha logrado la hazaña. El intento anterior de SpaceX, en enero de este año, también terminó con la primera etapa del Falcon 9 estrellándose contra la embarcación.
 
No obstante, el propósito principal del lanzamiento de ayer no era poner a prueba el reciclaje de cohetes, la meta era enviar la cápsula Dragón de la compañía a la Estación Espacial Internacional. El lanzamiento fue la sexta de doce misiones de reabastecimiento que SpaceX está enviando a la estación espacial como parte de un contrato de $ 1.6 millones con la NASA. Cargado con cerca de 2.000 kilogramos de suministros y experimentos científicos, la cápsula Dragón se separó sin problemas de la segunda etapa del Falcon 9 y desplegó sus paneles solares de suministro de energía. Debe acoplarse con la estación el viernes y está programado para regresar a la Tierra en unas cinco semanas con basura y otros artículos desechados de la estación.
 
Hay razones obvias para desarrollar cohetes reutilizables. En este momento el paradigma reinante es tirar la mayor parte o la totalidad de un vehículo de lanzamiento después de usarlo una sola vez, algo que los expertos aeroespaciales en ocasiones equivalen a lanzar un avión en el depósito de chatarra después de un solo vuelo. Hacer un cohete reutilizable que pueda volar una y otra vez, como un avión, podría convertir los viajes espaciales tan asequibles y de rutina como un vuelo transcontinental. Con un acceso más fácil al espacio cerca de nuestro planeta, la exploración podría a expandirse en el resto del sistema solar, dando lugar a una nueva edad de oro en la historia humana. Al menos, esa es la teoría sostenida por generaciones de soñadores de la era espacial. Pero en la práctica, a pesar de décadas de esfuerzo concertado, a la fecha el sistema de lanzamiento espacial reutilizable no   ha emergido,  incluso los transbordadores espaciales reutilizables de la NASA en su mayoría demostraron ser demasiado problemáticos para seguir volando. SpaceX, al igual que muchas empresas antes que ella, tiene la intención de cambiar todo eso. Y, a pesar de sus dos intentos fallidos de aterrizaje suave,  parece tener una mejor oportunidad de lograrlo que cualquiera de sus nobles predecesores.
 
Ya la empresa cuenta con cerca de cincuenta lanzamientos, que suma cerca de $5.000 millones en contratos para lanzar satélites comerciales, naves espaciales científicas y misiones de reabastecimiento de la estación espacial. La compañía tiene la intención de retornar sus cohetes desde el espacio a sus sitios de lanzamiento en tierra, más que a los buques no tripulados basados ​​en el océano. Se ha asociado con Google para desarrollar un servicio de Internet de banda ancha mundial basado en cientos de pequeños satélites. También está desarrollando un cohete más robusto, el Falcon Heavy, así como una cápsula Dragón capaz de llevar humanos, que en conjunto podrían llevar a los astronautas en viajes a la órbita de la Tierra y más allá. Musk ha dicho que quiere hacer de la humanidad una especie multiplanetaria y tiene la intención de abandonar el negocio de los cohetes de lanzamiento cuando se retire en Marte. El desarrollo de cohetes reutilizables es crucial para todo esto, pero muchos expertos dicen que incluso si SpaceX demuestra un exitoso aterrizaje suave, todavía queda un largo camino por recorrer antes de que sus grandes planes se puedan realizar.
 
"La reutilización ha sido el 'santo grial' de la industria de lanzamiento espacial durante décadas", y fue el principal motivo para el programa de transbordadores espaciales de la NASA, dice John Logsdon, experto en política espacial en el Instituto de Política Espacial de la Universidad George Washington (SPI, por sus siglas en inglés). Pero a pesar de que los orbitadores del transbordador espacial y los cohetes propulsores de combustible sólido eran reutilizables, restaurarlos llevaba meses de trabajo de un pequeño ejército de técnicos, y la complejidad costosa de todo el sistema fue un factor clave en la pérdida catastrófica de dos de los transbordadores y sus tripulaciones. En promedio, cada vuelo terminó costando cerca de $ 1.500 millones, lo mismo que todo el contrato de 12 de vuelos que la NASA estableció con SpaceX. "El problema no es solo la reutilización pero reusabilidad a bajo costo", dice Logsdon. "Lo que SpaceX tiene que hacer es demostrar reutilización frecuente de la misma primera etapa del Falcon 9, sin servicio de mantenimiento caro entre los usos. Un aterrizaje con éxito es solo un primer paso ".
 
Según Leroy Chiao, un consultor de la industria y exastronauta de la NASA, además de demostrar bajos costos de reparación, SpaceX también debe demostrar que puede reparar de manera eficiente y recertificar sus cohetes. "Eventualmente, SpaceX planea volar la primera etapa del cohete de vuelta al lugar de lanzamiento para su reparación" en lugar de aterrizarlos en barcazas, dice Chiao. Una vez que un cohete se recupera y se renueva, añade, también debe ser recertificado para el vuelo. "Esto debe estar configurado correctamente o los costos podrían ser muy altos". En consecuencia, hasta que SpaceX haya recuperado, restaurado y  recertificado no uno, pero numerosos  impulsores del Falcon, nadie sabrá realmente cuán rentable su búsqueda de la reutilización pueda ser.
 
La compañía ya ha hecho grandes progresos desde sus primeras pruebas de aterrizaje suave, cuando un impulsor del Falcon 9 brevemente se cernía sobre las olas antes de sumergirse directamente en el océano. En enero, durante su primer intento de aterrizar en el barco-puerto autónomo SpaceX , la primera etapa del cohete perdió el control durante su descenso, llegando inclinada y causando una   explosión en la plataforma oceánica.   



La compañía atribuyó ese fallo a que la nave se quedó  sin fluido hidráulico para las "aletas de rejilla hipersónicas" que logran la estabilización durante el aterrizaje. Para el intento de aterrizaje de ayer, la empresa aumentó las reservas del refuerzo de fluido hidráulico y también reparó y modernizó la plataforma oceánica para soportar mareas pesadas ​​y vientos superiores. A la espera de más investigaciones, la causa exacta del aterrizaje forzoso sigue siendo desconocida, pero esta vez el cohete se acercó a la barcaza robótica en posición vertical, al parecer solo se volcó después de tocar tierra.
 
Aunque de vital importancia para el progreso, todas las pruebas y retoques de SpaceX podrían resultar problemáticos para las perspectivas de negocio a corto plazo de la compañía, dice el director de SPI de Scott Pace. Cuando el cohete se  estrelló contra la barcaza SpaceX durante el intento de aterrizar en enero, eso mostró  la ausencia de un modo "abortar" para el aterrizaje, dice. "Si usted sabe que no está en control del vehículo – y ellos no lo estaban–, entonces ¿por qué tratar de aterrizar en la barcaza? Eso no ayuda al cohete y daña la barcaza".
 
"Veo que SpaceX está desarrollando una serie de experimentos innovadores hacia la meta de una primera etapa reutilizable", añade Pace. "Uno de los grandes  desafíos que  crean los experimentos innovadores es el impacto en la prestación de la garantía de la misión. El cambio de la configuración para cada lanzamiento hace que sea difícil sentir confianza en el uso del vehículo para cargas útiles de alto valor .... Los clientes no están tan interesados en los experimentos de reutilización, solo quieren saber que en el intento de hacerlo no se dañe su carga útil ".
SpaceX intentará un nuevo aterrizaje suave de su primera etapa del Falcon 9 tan pronto como el 19 de junio de este año, durante el próximo vuelo de reabastecimiento de carga de la compañía a la Estación Espacial Internacional.