El 23 de mayo de 1707 nació un niño nació en la campiña sueca que cambiaría el curso de la ciencia para siempre. Carl Linnaeus es considerado el padre de la taxonomía moderna. Él creó el sistema de nombres modernos para los organismos, que se conoce como nomenclatura binomial, el cual señala cómo los científicos deben reconocer y clasificar a los nuevos organismos.


En honor al próximo cumpleaños de Linnaeus, el Instituto Internacional para la Exploración de Especies (IISE) de la Escuela de Ciencias Ambientales y Forestales de la Universidad Estatal de Nueva York (SUNY) publicó el 21 de mayo una lista de las 10 especies nuevas más destacadas descubiertas en 2014. El IISE ha publicado estas listas cada año desde 2008 como parte de una iniciativa más amplia para documentar las aproximadamente 10 millones de especies que quedan aún por descubrir.


Los científicos nombran aproximadamente 18.000 especies nuevas cada año; el público nunca se entera de la mayoría de ellas. Para armar su “top 10”, los investigadores de IISE rastrean fuentes primarias y secundarias durante todo el año para identificar a las especies con potencial de ser incluidas en la lista. Después reducen su selección a unos 40 candidatos y pasan esta lista a la Comisión de Selección Internacional de IISE, quien determina cuáles son las 10 especies más destacadas.

Quentin Wheeler, taxónomo de IISE, dice que "no hay criterios estrictos para nosotros o para el comité de selección, [...]entonces nos enfocamos en los nombres más grandes, los más pequeños, los más lindos, más feos, más sorprendentes e incluso inusuales". Las especies seleccionadas son representativas de los cinco reinos de la vida y provienen de los siete continentes.

La lista está pensada no solo para mostrar la increíble diversidad de vida en la Tierra, sino para "llamar la atención sobre la crisis de la biodiversidad y sobre los exploradores de especies que hacen algo al respecto", dice Wheeler. Solo un porcentaje pequeño de las especies vivas son conocidos por la ciencia y se calcula que cada día se extinguen entre 50 y 100 especies. Es por ello que compilar datos sobre nuevas especies es una herramienta importante para el avance de los estudios ambientales. "Si de entrada no sabemos que existen nuevas especies, no podemos detectar o medir cambios en la biodiversidad, o tomar las mejores decisiones de conservación", señala Wheeler.


Wheeler y sus colegas también esperan que la lista continúe el legado de Linnaeus. "Publicamos la lista en o cerca de su cumpleaños [...] como justicia poética para el científico que comenzó la labor ambiciosa de completar un inventario de la vida en nuestro planeta, y que continúa hoy en día", dice Wheeler. La lista de este año incluye un dinosaurio emplumado apodado el "pollo del infierno" y un pez globo que hace nidos en el fondo del mar que se parecen a los llamados "círculos en la cosecha".