Debe ser difícil para los casi 500 millones de usuarios que visitan mensualmente Wikipedia recordar como era el mundo sin la enciclopedia online gratuita. Desde que sus fundadores, Jimmy Wales y Larry Sanger inauguraron Wikipedia el 15 de enero de 2001, la web se ha convertido en un mastodonte de la información, con más de 35 millones de artículos y 30 millones de imágenes disponibles en casi 300 idiomas diferentes. Solo en inglés, Wikipedia cuenta con más de cinco millones de artículos.

Wikipedia ha superado muchas dificultades en sus 15 años de vida: ha lidiado con episodios de enemistad entre sus fundadores, críticas sobre la rigurosidad de los contenidos y un éxodo de editores voluntarios, este último un problema que recientemente se ha estabilizado. Aun así, los crecientes problemas no han impedido a Wikipedia llegar a estar entre los primeros resultados en los buscadores de internet, ni tampoco ha sido necesario abandonar el estatus de “sin ánimo de lucro” o publicar anuncios para atraer ingresos.

Una de las mayores virtudes de Wikipedia es su equipo de editores voluntarios. De los más de 100.000 voluntarios registrados como editores para la versión en inglés de la web, más de 80.000 hacen al menos cinco ediciones al mes. La web también cuenta con más de 4.000 administradores, o editores con experiencia, elegidos por sus colegas y con privilegios especiales que incluyen la habilidad de bloquear cuentas de usuarios y direcciones IP, así como eliminar (y revertir la eliminación de) páginas.

Otra clave de éxito de Wikipedia es la organización sin fines de lucro Wikimedia Foundation,  el paraguas bajo el que, entre otros recursos educativos, se encuentra Wikipedia y que ha albergado y financiado la web enciclopédica desde junio de 2003. La fundación también recauda dinero, distribuye becas y desarrolla software para páginas de Wikipedia. Scientific American habló con la Directora Ejecutiva de Wikimedia Foundation, Lila Tretikov, sobre los retos de crecimiento, la transición a dispositivos móviles y cómo detener la hemorragia de voluntarios.

Este es un extracto de esa conversación.

¿Cuáles son sus principales prioridades para la web?

El conocimiento abierto es una tendencia a nivel mundial. Aunque el 28% de la población mundial ha crecido con Wikipedia como un recurso online gratuito de información, hay millones de personas en todo el mundo que se están conectando por primera vez. Un área que debemos abordar es el creciente uso de dispositivos móviles, que hoy en día representan el 50% de nuestro tráfico. También tenemos ser sensibles a las diferencias entre las personas que usan nuestra web. Esto significa invertir un montón de recursos en la traducción de contenido a otros idiomas, especialmente aquellos que son grandes y no están lo suficientemente representados en Wikipedia. Algunos ejemplos serían el árabe, el indonesio y el hindú. Otra prioridad es incluir diferentes tipos de contenido a los artículos de la web, incluyendo video y audio.

¿Cuáles son los planes específicos de la fundación para hacer Wikipedia más fácil de usar y más relevante para usuarios de dispositivos móviles?

La fundación lanzó aplicaciones de Wikipedia para Android e iPhone el año pasado. Las aplicaciones son distintas a la página web ya que ofrecen mucho más que una participación pasiva. Son mucho más interactivas, hasta el punto en que las aplicaciones pueden acceder a información sobre tu localización desde tu teléfono e indicarte todos los lugares históricos a tu alrededor.

Wikipedia ha tenido problemas a lo largo del tiempo para mantener editores experimentados que monitoreen y actualicen el contenido de la web. ¿Qué están haciendo para solucionar esto?

Es algo que hacemos en colaboración con nuestra comunidad. No se trata de algo que podamos hacer solos. De hecho [2015] fue el primer año desde 2007 en que el número de editores permaneció estable. No estamos cantando victoria aún, pero ha sido muy emocionante y alentador. La comunidad ha hecho muchas cosas para ayudarnos con este asunto, como celebrar maratones de edición y otras competencias para estimularse entre sí. Del lado de la fundación, trabajamos duro para hacer el proceso de edición más fácil y dar más ánimos a nuestros editores. Este año creamos una herramienta de edición visual que por defecto usarán todos nuestros nuevos editores. Antiguamente, el proceso de edición requería conocimientos básicos de programación que nosotros llamábamos “wikitext”. Ahora ya no es necesario tener ese conocimiento, es como editar en un procesador de textos.

Otra cosa que hemos hecho es mejorar el desempeño de la web —que ha incrementado en casi un 600%— lo que es especialmente importante si estás fuera de los Estados Unidos. Cuanto más lejos estés de Norteamérica, más importante se vuelve esto. Muchas veces las ediciones fallan si la carga es muy lenta. También hemos creado algoritmos de personalización para editores, que ayudan a identificar las áreas en que los editores están interesados así como las lenguas en que son competentes. La herramienta puede recomendar contenido a los editores para traducir a estos idiomas. La herramienta también puede proporcionar una traducción básica de la página para que el editor no tenga que empezar de cero. Nuestras investigaciones muestran que este tipo de asistencia casi duplica el número de artículos que un individuo puede crear.

¿Qué están haciendo la fundación y sus afiliados para obtener más expertos en distintas materias que contribuyan a la web?

En estos momentos ya tenemos un gran número de expertos en distintos temas en la web. Si te fijas solo en nuestro apartado médico, una gran parte del contenido ha sido creado por médicos y profesionales del área. Dicho esto, también creamos programas para contactar con instituciones de enseñanza superior. Parte de este trabajo se realiza desde la fundación, aunque la mayoría de la veces se hace desde las instituciones asociadas. Por ejemplo: [la Fundación por la Educación de Wikipedia] que este año se ha centrado en el [programa del] Año de la Ciencia, su misión principal es trabajar con universidades y profesores universitarios para implementar programas educativos de Wikipedia en las aulas. Los profesores trabajan con sus alumnos para actualizar contenidos científicos como parte del programa curricular. También tenemos una iniciativa llamada GLAM-Wiki, en el que galerías, bibliotecas, archivos y museos —como por ejemplo el Smithsonian— tienen “Wikipedianos en residencia” que aportan contenido desde esos lugares.

El núcleo de editores de Wikipedia ha sido mayoritariamente masculino durante todo este tiempo. ¿Qué está haciendo la fundación para atraer a más voluntarias, y por qué es importante para el éxito de Wikipedia la paridad de género?

Es muy importante. Piensa en ello como un indicador derivado. Si no tienes un grupo de editores lo suficientemente diverso, si tienes una proporción que no es representativa del mundo, con frecuencia el contenido se ve afectado. Puede que no sea una relación directa o lineal, pero definitivamente tiene un efecto. El motivo por el que nos es especialmente importante asegurar que haya mujeres editando es que queremos contenido sobre mujeres que sea importante para las mujeres. Todo está relacionado. Estamos centrados en hacer lo que podemos para animar a nuestra comunidad a apoyar a las mujeres en Wikipedia. También tenemos el Programa de Becas INSPIRE en el que otorgamos becas a mujeres editoras para que amplíen el contenido.

¿Esperan tener una proporción específica de editores hombres y mujeres para la web?

En 2013 investigamos sobre este asunto y un estudio de los investigadores Benjamin Mako Hill y Aaron Shaw estimó que 23% de los editores estadounidenses y 16% de los editores a nivel mundial son mujeres. También tratamos de dirigirnos a programas especiales para mujeres, como por ejemplo un programa educativo en árabe en el que el 80% de los participantes son mujeres. Wikipedia es muy diversa, por lo que es complicado ponerla en un solo número.